Full Thượng Cung

Thảo luận trong 'Truyện ngôn tình' bắt đầu bởi Tinna My, 21/3/16.

  1. Tinna My

    Tinna My Lười nhất BQT Thành viên BQT Tác giả VW

    Bài viết:
    1,361
    Đã được thích:
    477
    Điểm thành tích:
    83
    Dịch: Lê Sông
    Giới thiệu:
    Ai đó đã nói rằng: “Khoảng cách xa nhất trên thế gian này là khi ta đứng trước mặt nàng mà nàng lại không biết rằng ta yêu nàng”.

    Hạ Hầu Thần, một vị vua tâm cơ, tài giỏi, một bậc minh quân sáng suốt. Hắn mang trên mình trách nhiệm nặng nề, về một triều đại thái bình thịnh trị của chính hắn, và không phải làm con rối cho bất kì ai khác. Bao kẻ nhăm nhe thao túng hắn, làm rối loạn triều cương, hủy hoại giang sơn của hắn.

    Chính vì thế hắn phải trở nên hùng mạnh, phải bày mưu tính kế, phải thủ đoạn… Chiến trường của hắn đâu phải chỉ trên triều mà còn cả trong hậu cung. Bởi vậy mà trái tim hắn đã trở nên trơ lì khô khốc, nhưng có ai biết bên trong cái vẻ trơ lì khô khốc ấy là cả một khát khao yêu thương.

    Hắn yêu nàng – một người giống hắn, nàng thông minh, nàng xinh đẹp nhưng nàng cũng tự tư tự lợi, vì lợi ích bản thân mà không tiếc bán đứng tất thảy. Mỗi khi đứng trước nàng hắn phải cứng rắn, phải lạnh lùng, phải tàn nhẫn… bởi hắn sợ, sợ nàng biết hắn yêu mình, sợ nàng lợi dụng hắn…

    Hắn phải làm gì đây, làm gì để trái tim nàng thuộc về hắn, để nàng toàn tâm toàn ý yêu hắn, phải làm gì đây…?



    Thượng Cung mang đến cho độc giả một bản mô phỏng trọn vẹn của xã hội cung cấm với cuộc sống tranh chấp hằng ngày đầy những mưu toan, kế độc trong chốn hậu cung thủ đoạn và cực kỳ phức tạp.

    Ngòi bút tinh tế của tác giả Vân Ngoại Thiên Đô đã đưa ra mâu thuẫn và giải quyết vấn đề cực kỳ hợp lý, khiến độc giả không nhàm chán mà cứ bị hút vào truyện từ đầu đến cuối.

    Tình tiết được xây dựng một cách thông minh, tính cách nhân vật đặc biệt và cốt truyện khó đoán, tất cả đã làm nên thành công của Thượng Cung.



    “THƯỢNG CUNG” – CUỘC GIẰNG XÉ GIỮA QUYỀN LỰC VÀ TÌNH YÊU

    Ninh Vũ Nhu vì bất đắc dĩ mà vào cung, chẳng hề khát vọng trở thành nữ nhân được hoàng đế sủng ái trong hậu cung. Nguyện vọng duy nhất của nàng chính là ngồi trên vị trí thượng cung, chưởng quản tứ phòng, sau đó cầu được xuất cung, mua một mảnh ruộng, sống thọ và chết yên bình trong nhà, giống như người tiền nhiệm.

    Ninh Vũ Nhu là một cô nàng sống bằng lý trí, bằng toan tính. Nàng có niềm đam mê đặc biệt với quyền lực, chẳng cần được sủng ái như hoàng hậu hay phi tần, chỉ mơ nắm trong tay sức mạnh. Mơ ước đó khiến nàng chạy theo lối sống dựa dẫm, xu nịnh, mua chuộc tất cả những ai có thể giúp nàng củng cố địa vị.

    Người con gái ấy cho rằng mình thông minh, lường hết được sự việc, cho rằng mình có thể che giấu bộ mặt thật. Nhưng nàng không bao giờ ngờ được những điều nằm khuất trong cách đối xử mà vị quân vương Hạ Hầu Thần dành cho mình.

    Tuy nhiên, cuộc sống cung cấm với đầy những mưu toan, kế độc khiến người con gái ấy phải bao phen khốn đốn. Liệu nàng có thực hiện được nguyện vọng của mình và những tình tiết nào đã xảy ra trong truyện khiến “Thượng Cung” có sức hấp dẫn to lớn với độc giả đến vậy? Hãy đọc và tìm câu trả lời bạn nhé!
     
  2. Tinna My

    Tinna My Lười nhất BQT Thành viên BQT Tác giả VW

    Bài viết:
    1,361
    Đã được thích:
    477
    Điểm thành tích:
    83

    Chương 1

    Hoàng đế đột ngột băng hà, vua mới chưa kịp lên ngôi, Hoàng hậu tự phong làm Thái hậu, một tay nắm đại quyền. Trong cung, khay đựng thức ăn chẳng bận sơn đỏ, ghế lớn không buồn phủ gấm đào, chỉ có bức tường đỏ bị khăn trắng xâm lược, ấy là dấu hiệu một vị vua mới sắp sửa lên ngôi.

    Có điều những gió giục mây vần, phong ba bão táp sâu tận trong cung cấm kia, ai là người đoán định cho ra?

    Trước mặt ta bây giờ là bát canh bát bảo hạt sen, được đựng trong hũ sứ giữ nhiệt mà dâng lên. Mặc dù tên tiểu thái giám mang từ Ngự Thiện phòng tới, nhưng bát canh vẫn còn nóng hôi hổi. Hôm nay trời nắng đẹp, mây trắng rợp trời như bạch ngọc, không một gợn đục, khiến những ngói xanh tường đỏ trong cung càng thêm vẻ tươi non thích mắt.

    Ngoài cửa sổ trúc xanh la đà, hơi cây phả vào mát lạnh. Ta cầm đôi đũa bạc lên, khẽ gắp một hạt sen đưa vào miệng, thấy trong răng trong lưỡi ngào ngạt hương, mùi vị của hạt sen thấm xuống tận kẽ răng. Ta nhai thật chậm, để hạt sen từ từ nhuyễn ra, nói: “Bỏ đường hơi quá tay, lần sau đừng dùng đường, mà cho một chút mật ong vào!”

    Cung nữ Lung Ngọc đứng bên kính cẩn đáp: “Vâng, thưa Ninh Thượng Cung.”

    Trong cung vẫn tĩnh mịch như thường, bức tường đỏ sừng sững ngăn cách tất cả những đấu đá tranh giành nơi đây với bên ngoài. Dù không nghe được âm thanh phát ra từ nơi cách mấy tầng cung điện kia, ta vẫn biết ở đó sẽ xảy ra chuyện gì, bởi, câu chuyện trong ấy có phần ta tham dự.

    Sau ngày hôm nay, thế cục sẽ được định đoạt, vị thái tử hốc hác bủng beo kia sẽ bị phế truất. Thái tử, có bao giờ ngài nghĩ, người kéo mình ngã ngựa, lại là kẻ tôi đòi ngày ngày chỉ biết hầu hạ việc ăn mặc đi đứng cho các cung tần mỹ nữ hay không?

    Từ ngày đầu tiên nhập cung, ta đã hiểu sâu sắc hoàng cung là chốn như thế nào. Nhưng ta có được lựa chọn nơi chốn cho mình? Phụ thân ta vốn là quan trong triều, vì dính líu tới vụ án tranh quyền đoạt lợi của hai vị hoàng tử, nên bị bè phái của Thái tử khống tội chết, những người khác trong họ Mạc, nữ bị xung làm cung tỳ, nam phải đi đày tận biên ải. Ta nhập cung bởi bị án oan thế.

    Năm đó ta mới mười ba, bức tường đỏ ngói xanh ấy sao mà cao, rất cao.

    Năm tháng thoi đưa, chớp mắt, ta từ một cung nữ địa vị thấp kém nhất dần dần leo lên chức Thượng Cung, cai quản cả Thượng Cung cục trong tay. Chẳng ai biết trên con đường này, ta đã trải qua những gì, cũng sẽ không ai hiểu vì sao ta phải làm thế.

    Vinh hoa phú quý mỹ mãn này, vốn không thuộc về ta.

    Chưa bao giờ thuộc về ta.

    Bên ngoài mơ hồ truyền tới vài âm thanh lạ, lẫn cả tiếng đao thương nghe lạnh người, ta đứng bật dậy, bát canh bát bảo trong tay đổ ụp, chiếc hũ sứ tinh xảo rơi xuống đất, vỡ vụn. Lung Ngọc không nghe được gì, bèn hỏi dồn: “Ninh Thượng Cung, người sao thế?”

    Vầng thái dương chói lọi chiếu sáng các viên ngói lưu ly vàng, rực rỡ mà nhức mắt. Ở điện Thượng Cung, làm sao lại nghe được những âm thanh như thế, trừ phi…

    Vài tên thái giám xăm xăm bước vào, kẻ đi đầu không ai khác chính là Ninh công công, ông chú họ xa của ta.

    Tay ông cầm cây phất trần, gương mặt xơ cứng lãnh đạm, chẳng còn dáng vẻ bợ đỡ của hai ngày trước, ông nhìn ta, ánh mắt không chút thiện ý: “Phượng thánh chỉ của tân đế, mời Ninh Thượng Cung sang điện Thái Hậu.”

    Ta chầm chậm rời ghế gấm, mặt sàn lát đá Đại Lý lạnh lẽo thấu xương. Dù mang hài thêu bằng vải rất dày dưới chân, cũng không tài nào cản được từng đợt giá buốt từ đế giày truyền lên.

    Mọi sự đã hết đường cứu vãn rồi sao?

    Tân đế ư? Là ai?

    Ta bại rồi ư? Thái hậu, Nội Thị Giám, Thượng Cung cục cùng liên hợp, vẫn không thể lật đổ được hắn?

    Ta tuy không là chủ mưu, nhưng tổ rơi, sao tránh khỏi vỡ trứng?

    Bốn tên thái giám vây trước vây sau, áp giải ta tới cung Trường Tín. Từ xa đã thấy ngói lưu ly vàng óng, nóc điện chạm trổ chim thú, dưới hiên dầm gỗ điêu khắc, đồ sành sứ hoa văn rạn, từng khung cửa sổ phủ gấm, sao mà huy hoàng tráng lệ, trong mắt ta chỉ thấy quạnh quẽ buồn tẻ ghê gớm.

    Cung nữ trong Trường Tín cung đã thay đổi toàn bộ, không còn thấy bóng dáng những người trước đây đâu nữa. Ta bị dẫn vào điện, Thái hậu mình khoác áo bào gấm màu huyết dụ, đầu cài trâm Phượng Triều Dương ngồi trên ngai phượng, sắc mặt như thường nhưng làn môi trắng bệch.

    Từ phu nhân đứng phục một bên, người đàn bà này chưa từng rời Thái Hậu nửa bước.

    Dưới thềm, có một người khoác áo gấm vàng tươi, trong điện tất cả đều quỳ mọp dưới đất, chỉ trừ người ấy cứ lặng lẽ đứng im.

    Ấy là thái tử Hạ Hầu Thần, không, nên gọi ngài là tân đế.

    Tên thái giám phía sau đẩy mạnh, ta ngã xuống đất. Mọi chuyện đã rõ, tàn cuộc là đây.

    Hạ Hầu Thần lạnh lùng nói: “Mẫu hậu, người xem, đều đông đủ cả chứ?”

    Có tiếng bước chân chậm rãi tiến lại gần, đôi hài gấm vàng tươi hé ra khỏi trường bào, dừng ngay trước mặt ta. Một lát sau, người ấy lại chậm rãi rời đi.

    “Đông đủ thì sao, Ngài định làm gì ai gia? Giờ đã ngồi được lên vương vị, ngài đã đẩy ai gia vào chỗ chết?” Thái hậu ngồi ngay ngắn trên gấm thêu, lãnh đạm nói.

    “Thái hậu là mẫu nghi thiên hạ, Hoàng nhi mới lên ngôi, nào dám làm chuyện ngông cuồng? Dù ngươi có sai, cũng là do lũ nô tài xúi bẩy, chúng muốn chia rẽ mẫu tử ta, khiến hai ta ngày một xa cách, thật là không thể dung thứ!” Hạ Hầu Thần thủng thẳng đáp.

    Mẹ ruột của Hạ Hầu Thần mất sớm, một tay Thái hậu nuôi nấng lớn khôn, nghe nói khi Thái tử còn nhỏ, quan hệ hai người rất hòa hợp, nhưng lúc trưởng thành mọi sự đổi khác. Thái tử ngày càng bướng bỉnh bất trị, Thái hậu đã sớm nảy ý định lập thái tử khác.

    Ta phủ phục dưới đất, mặt áp xuống sàn, búi tóc Phù Dung Quy Vân giờ đè nặng trên đầu, sợi kim tuyến rũ xuống mặt, đưa mắt nhìn xung quanh, thấy viên ngọc màu xanh bích rơi trên sàn. Viên ngọc này là do Lí Thượng Trân chính tay chế ra cho ta, bà nói, phỉ thúy trong suốt tết cùng tơ vàng sẽ làm tôn lên mái tóc xanh của ta, khiến nó càng thêm lộng lẫy, tươi đẹp.

    Thượng Cung cục thường xuyên phải mua chỉ vàng, đồ thêu, phẩm nhuộm… Người của Thượng Cung cục mỗi lần xuất nhập cung đều mang theo thẻ bài của ta, nhờ đó mà đám thị vệ trực ban không thẩm tra quá nghiêm ngặt, trong xe vận chuyển nguyên liệu có trốn thêm vài người cũng không gây chú ý. Dẫu giúp thái hậu duy nhất việc này, ta cũng không thể chối cãi rằng mình không tham gia vào đảo chính, dù ta không còn lựa chọn nào khác.

    Khi vừa bước vào, ta đã nhìn thấy mấy kẻ lạ mặt bận y phục cung nữ, người đầy vết thương, nửa quỳ nửa nằm trên đất, có lẽ đây chính là mấy tên lén đột nhập theo xe hàng lần đó.

    Không hiểu sao trong tình huống khẩn cấp này, ta vẫn có thể bình tĩnh mà phân tích sự việc một cách lý trí đến thế, cứ như người đang quỳ trên đá lạnh không phải là mình. Ta chợt nhớ đến câu mà vị Thượng Cung tiền nhiệm nói: Muốn tại vị Thượng Cung lâu dài, phải nhớ lấy hai chữ “vô vi”. Nhưng một khi lòng tham xâm chiếm cõi lòng, dĩ nhiên hai chữ kia đã sớm bị loại ra khỏi đầu óc.

    Giọng của tân đế nghe xa xăm như vang lên từ tận chân trời: “Nhất là vị Từ phu nhân đang đứng bên mẫu hậu, bà ta cậy quyền cậy thế, bất phân trắng đen, khiến mẫu hậu càng lún càng sâu, thường ngày lại giở trò càn quấy, cho vay nặng lãi, bớt xén bổng lộc, biến cung Trường Tín của mẫu hậu thành nơi trần tục nhiễu nhương, chướng khí mù mịt, cứ như nhà riêng của mụ. một người như vậy, cớ gì mẫu hậu vẫn giữ lưu lại bên mình?”

    Âm thanh chưa dứt, Từ phu nhân đã bị lôi ra, Nội Thị Giám dùng gậy gỗ đánh vào đầu gối khiến bà ta phải quỳ xuống đất, đầu dán xuống sàn đá lạnh lẽo.

    Từ phu nhân là người hầu ở nhà ngoại Thái hậu, đã đi theo bà từ lúc mới nhập cung. Từ trước đến nay Từ phu nhân giúp Thái hậu quản lý cả cung Trường Tín, tuy chưa được Hoàng đế sủng hạnh nhưng vẫn được phong làm phu nhân, đủ thấy ở trong cung bà là người được trọng vọng thế nào, vậy mà giờ đây bị dúi đầu dưới đất, trông chẳng khác chi một bà già nhà nông chân đất.

    Tham nhũng bớt xén bổng lộc, chuyện đó ai mà không làm? Chẳng qua không có ai coi đó là tội danh, nếu thực sự kể tội, sợ rằng quá nửa cung nữ thái giám trong cung đều bị tóm gáy. Vua viện ra các tội danh hão này, có lẽ định ép Từ phu nhân vào chỗ chết chăng?

    Thái hậu run giọng lên tiếng: “Hạ Hầu Thần, ngươi dám đối xử với ai gia như vậy?”

    Từ phu nhân ngẩng đầu lên nói: “Thái tử, người không thể làm như vậy, nếu không nhờ Thái hậu chống đỡ, ngôi vị thái tử ngài có ngồi vững được không? Ngài lại báo hiếu Thái hậu thế này sao?”

    Tân đế cười khà hai tiếng: “Dĩ nhiên ta sẽ hiếu thuận với Thái hậu, không bị đám nô tài các ngươi xúi bẩy, Thái hậu chỉ việc ỡ Trường Tín an nhàn tận hưởng tháng ngày, chẳng cần phải lo âu, bệnh tim sẽ đỡ nhiều, tất sống lâu trăm tuổi.”

    Nói xong ngài vỗ vỗ tay nói: “Dùng gậy đánh mụ đến chết cho ta!”

    Hai tên thái giám bước lên, lôi Từ phu nhân ra ngoài, Từ phu nhân nước mắt lã chã, cả người run rẩy, cất giọng thê lương vang vọng chính điện: “Nếu năm xưa không nhờ Hoàng hậu mang ngươi ra khỏi chốn bạo loạn, ngươi có được ngày hôm nay không? Ngươi vong ân phụ nghĩa, tất không được chết một cách tử tế!”

    Vài tiếng kêu thảm thiết vang lên, hình như sau đó Từ phu nhân bị bịt miệng, chỉ còn tiếng gậy đập vào da thịt đều đặn từ ngoài sân vọng vào, nghe ra trong ấy có cả nhạc điệu tiết tấu, không còn tiếng người kêu rên, mà vẫn khiến ai nấy lạnh người.

    Ta thấy dưới gối càng lúc càng tê lạnh, dường như cái lạnh thấu vào xương tủy. Nhiều năm trước, ta bị phạt phải đi nhuộm vải vào tháng Chạp, bị người ta giở trò, trượt ngã trên mặt đất trơn ướt. Từ đó trở đi, ta nhiễm bệnh phong thấp kinh niên.

    Từng cơn đau nhức từ đầu gối lan ra, ta chỉ còn biết gắng gượng chuyển sự chú ý đi chỗ khác.

    Tiếng bước chân vang lên rồi dừng bên tai, giọng nói tân đế từ trên đỉnh đầu ta vọng xuống: “Đám nô tài của Thái hậu thật đáng giận, khiến người chẳng còn phân định được phải trái đúng sai gì nữa. Trẫm đã giúp người thay đổi toàn bộ đám tỳ nữ thái giám trong cung này, còn Ninh Thượng Cung… chẳng phải mẫu hậu đang tuyển phi cho hài nhi mãi vẫn chưa xong sao? Trẫm thấy ả Ninh Thượng Cung này rất khá, tuổi còn trẻ mà đã giúp mẫu hậu bàn mưu tính kế, chắc hẳn thông minh mưu lược. Giờ phong làm Tuyển thị, ở lại bên trẫm.”

    Người trong điện nghe xong câu này, nhất thời lặng ngắt như tờ, đôi ba cung tỳ ngẩng lên, nhìn ta bằng ánh mắt phức tạp. Ta thừa hiểu trong đầu họ đang nghĩ gì: Phạm phải tội lớn đến vậy, mà còn trở thành người của Hoàng thượng, ả ta quả là may mắn.

    Về phần mình, nghe được lời ấy, trong ta chẳng hề có lấy một tia vui vẻ. Ở trong cung bao năm, ta hiểu rằng, không thể có cái bánh nướng vô duyên vô cớ trên trời rớt xuống trúng miệng mình, cái danh hiệu ta vừa có được, chẳng hề mang lại vinh hoa phú quý, ngược lại chỉ là oán hận và ngờ vực.

    Thái hậu tọa trên ngai phượng lạnh lùng nhìn ta, chắc chắn đã sinh nghi, phải chăng ta sớm đã là kẻ phản bội? Còn lũ cung nô bị nội thị giám áp tải vào trong điện, có vài người lia mắt nhìn ta dò xét, đặc biệt là những kẻ bị bắt quả tang lén mang đồ vật vào cung, họ tất đem lòng ngờ vực, biết đâu ta đã mật báo tin tức.

    Hình phạt của Hoàng thượng thật thâm hiểm, khiến ta bị cô lập hoàn toàn, vốn dĩ là Thượng Cung cai quản cả Tứ Phòng, giờ trở thành Tuyển thị chỉ có hai cung nữ hầu hạ, kẻ khác có thể đoạt lấy tính mạng ta bất cứ lúc nào. Từ nay về sau, ta sẽ phải sống trong thấp thỏm lo âu mãi mãi.

    Ta biết rõ, Hoàng thượng không nỡ để ta chết quá dễ dàng, nên mới nghĩ ra cách này giày vò ta, phong làm cung phi cấp thấp nhất của người. Những cung tần mỹ nữ không được ân sủng địa vị còn kém cả nô tài, ta chứng kiến nhiều, người trong cung Trường Xuân toàn bộ là các phi tử không được sủng hạnh của Hoàng đế đời trước, ban đầu họ được Thượng Cung cục hầu hạ không thiếu thứ gì, giờ thì chẳng còn gì hết, bất cứ một tên nô tài nào cũng đều có thể buông lời châm chọc chế giễu, cái danh phi tử chẳng còn đúng với họ nữa.

    Khi mới thăng lên chức Thượng Cung, ta đã từng dạo qua nơi đó, có một phi tử trốn khỏi sự giám sát của nội thi cung Trường Xuân chạy ra ngoài, nắm lấy vạt áo bào của ta mà khấn nài: “Ninh Ty Trân, xin hãy giúp ta làm một cành thoa ngọc thật đẹp, một cành thoa độc nhất vô nhị, ta cài lên, Hoàng thượng sẽ lại đến thăm ta.”

    Mái tóc ả xõa ra rối bời, gương mặt thoa phấn trắng lốp, hình dung tiều tụy, ả vẫn tưởng ta là Ninh Ty Trân, chức vị ta giữ trước khi nhậm chức Thượng Cung, đó chính là Nguyệt tài nhân được sủng ái bậc nhất một thời. Từ cái giây phút nhìn thấy Nguyệt tài nhân, ta đã thề, không bao giờ khiến bản thân rơi vào bước đường như vậy. Thượng Cung tiền nhiệm của ta kinh qua ba đời vua, tuổi bước vào thất tuần, thậm chí còn cao tuổi hơn cả Thái hậu, sau khi từ chức được rời khỏi cung, xây cất nhà cửa, vui vẻ dưỡng già. Những phi tần bình thường đều phải nể ba phần, dù ngoài mặt bà xưng hô nô tài, nhưng cuộc sống hào hoa an nhàn hơn đa số các vị chủ nhân của mình.

    Từ nhỏ ta đã hiểu ra rằng, tình yêu của nam nhân vừa ngắn ngủi vừa hiếm hoi, trong những gia đình nhiều thê thiếp, tình yêu ấy lại phải chia cho từng người từng người, mỏng manh như sương như khói, phụ thân ta là thế, Hoàng thượng cũng thế.

    Ta ngóc đầu dậy, khấu một lễ, nói: “Xin Hoàng thượng xử nô tỳ tội chết như luật định!”

    Thái hậu tọa trên ngai phượng cười ha hả: “Hóa ra vẫn còn một đứa trung thành cơ đấy…”

    Hạ Hầu Thần cũng cất tiếng cười ha hả: “Ý chỉ trẫm đã ban ra, sao có thể tùy tiện thay đổi. Ngươi cũng đừng chỉ nghĩ đến việc tìm cái chết, nên biết trong cung, nếu không phải cái chết trẫm ban, thì chết cũng là có tội.”

    Ta ngẩng đầu nhìn đấng thiên tôn. Dưới sức phản chiếu của tấm trường bào màu vàng rực, hai con ngươi dường như cũng chuyển thành kim sắc, ma mị lạ thường.

    Cái danh Tuyển thị cứ như một lời chế giễu. Cả hậu cung đều biết vì sao ta được phong làm Tuyển thị, từ điện Thượng Cung rộng rãi tiện nghi, nay phải dọn đến Lan Nhược hiên hoang vu khuất nẻo, tất cả là nhờ cái danh hiệu mới được phong tặng ấy.

    Hoàng thượng thật khéo điểm trúng tử huyệt của ta, đang đường đường đứng trên cao nắm quyền sinh sát, lúc này làm sao cam chịu quay lại ngày tháng lạnh lẽo hiu quạnh, cho dù mang danh chủ nhân đi nữa.

    Vốn dĩ trong tay nắm quyền cai quản cả một Thượng Cung cục gồm: Tứ Phòng, gần ba trăm con người, giờ đây, theo hầu ta, vỏn vẹn có hai cung nữ.

    Lan Nhược hiên hẻo lánh đến độ chim chóc không buồn ghé đậu, ông cậu họ xa càng chẳng thèm tới thăm ta. Đáng ra ta nên sớm biết, cái người được coi là máu mủ ruột già kia đã chọn cách phản bội mình từ lâu.

    Lan Nhược hiên vốn là một vườn hoa lan, là nơi Ty Thiết phòng trồng hoa lan, thời Lan quý nhân còn được sủng ái, hoàng đế triều trước đã xây riêng nơi này gieo trồng hoa lan cho bà. Lúc ấy ta mới nhập cung, từng ở đây chăm bón hoa, nhờ cứu sống được cây lan Nhụy Điệp quý giá sắp chết khô mà lọt được vào mắt xanh của lão Thượng Cung được bà cho gia nhập Ty Trân phòng, là nơi chế tác trâm cài trang sức, có thành tích vẻ vang nhất trong Tứ Phòng.

    Thời Lan Nhược hiên còn thịnh vượng, một lúc chăm trồng đến hơn trăm giống lan quý, muôn hình vạn vẻ, đẹp không tả xiết, nhưng Lan Quý nhân dần bị thất sủng, những giò lan quý phái trở thành cỏ dại chẳng ai đoái hoài. Ta ở trong Thượng Cung cục bao năm, đã quen với cảnh mỗi khi có vị phi tần nào được vua sủng ái, thì cả Thượng Cung cục cứ như chỉ hầu hạ cho mình người đó, phải đáp ứng mọi nguyện vọng yêu cầu của họ, nhưng một khi đã thất sủng, muốn Thượng Cung cục làm cho một chiếc trâm cài cũng không được.

    “Nương nương, ở chỗ này có đóa lan nở ạ!” Tố Khiết reo lên.

    Tố Hoàn đứng bên cạnh, ánh mắt vốn thâm sâu khó dò bỗng lóe lên tia khinh bỉ, kệ ta tự đi ra, chẳng thèm đến dìu.

    Tố Khiết là cung nữ mới vào, chưa được nếm mùi hung hiểm chốn thâm cung, không biết rằng một Tuyển thị như ta vốn không thể được ân sủng, chẳng như Tố Hoàn, đã sớm biết rõ đầu đuôi ngọn ngành.

    Ta bước tới xem thử, chuỗi nhụy vàng tươi e lệ rủ xuống, trông như xâu đầy kim tiền, đây vốn là đóa Nhụy Điệp, loại hoa còn có một tên khác là hoa Lương Chúc, rất được Lan Quý nhân yêu thích. Nhớ lại năm ấy, Lan Quý nhân cũng như rất nhiều người con gái khác, từng mơ tưởng có được mối tình tuyệt đẹp mà thê lương như Lương Sơn Bá và Chúc Anh Đài, cùng người mình yêu hóa thành hồ điệp du ngoạn nhân gian, đáng tiếc trong cung loài hoa này không thể gọi là lan Lương Chúc, bởi như vậy sẽ không may mắn.

    Theo lệ cũ của Thượng Cung cục, hễ là phi tần mới được sắc phong, sẽ được tặng áo và trâm ngọc. Ta chỉ liếc qua là biết, đây là thứ đồ thừa đuôi thẹo ở Thượng Cung cục. Thủ công trên y phục không có vấn dề, nhưng chất liệu chỉ là vải sợi loại thường, so với loại vải dùng làm áo cho phi tần mới sắc phong theo quy định là kém hơn rất nhiều, cây trâm Song Phi Yến tuy lóng lánh chói mắt, nhưng ta nhận ra, nó vốn phải dùng vàng ròng để chế tác đã bị đổi thành đồ mạ vàng, xem ra vị Thượng Cung mới nhậm chức lại chính là người thù địch với ta nhất.

    Kẻ đó, nhất định sẽ đòi lại những thiệt thòi trước nay mình phải chịu khi ta còn nắm quyền.

    Trước mặt hai cung nữ đem y phục trâm ngọc của Thượng Cung cục đến, ta hất cả hai món đồ xuống đất, lạnh lùng nói với chúng: “Dù ta không còn là Thượng Cung nữa, nhưng đã trở thành chủ nhân của các ngươi, vậy mà còn dám bớt xén, sao không xén cả đầu ta đây này! Mang mấy thứ rác rưởi này cút về!”

    Hai cung nữ kia tái mặt nhìn ta, chúng vốn chỉ là a hoàn cấp thấp chuyên làm việc vặt trong Thượng Cung cục, trong đầu hẳn còn lưu giữ vẻ oai phong của ta khi còn là Thượng Cung, bèn hoàn hồn quỳ cả xuống, lúng búng giải thích: “Nương nương, chúng nô tỳ chỉ được lệnh mang đồ tới, quả tình không biết đồ vật bên trong thế nào…”

    Ta lạnh nhạt đáp: “Tuy bản cung không còn giữ chức Thượng Cung, nhưng đừng tưởng ta không có cách xử lý những tên nô tài lớn gan giở trò bịp bợm!”

    Hai cung nữ kia cầm cây trâm Song Phi Yến đã gãy cùng áo, vội vã thối lui.

    Ta cầm chén trà lên, nhận ra trà đã nguội ngắt, Tố Khiết vội nói: “Nương nương, nô tỳ thêm nước nóng vào bình trà nhé?”

    Ta gật đầu, chợt nghe một tiếng cười nhạt, Tố Hoàn tựa mình bên cửa sổ, không nhìn về phía ta.

    Tố Hoàn từng tham gia cuộc tuyển chọn cung nữ của Thượng Cung cục, do ta đích thân chủ trì, vì không có sở trường đặc biệt nào nên bị loại, nghe nói cô ta phải làm việc nặng mấy năm liền mới được điều đến hầu các phi tần.

    Đến cả con hầu, Hoàng Thượng cũng chọn giúp ta rất kỹ.

    Tố Khiết bưng nước nóng lên rót vào ly, ta vừa nhấp thêm mấy ngụm, ly chưa thấy đáy, đã nghe bên ngoài có tiếng người vang lên: “Theo ý của Ninh tuyển thị, Thượng Cung đích thân đem áo tới ạ.”

    Ta chậm rãi hớp thêm một ngụm trà, ngồi lại cho ngay ngắn, bảo: “Tố Hoàn, mời Thượng Cung đại nhân vào!”

    Tố Hoàn lãnh đạm liếc nhìn ta một cái, ta chỉ chú tâm vào ly trà. Suy cho cùng nó chỉ là con hầu, không dám to gan làm phản trước mặt ta, lườm nguýt chán chê bèn xăm xăm bước ra truyền lời. Những tiếng bước chân xao xác từ ngoài vườn truyền lại, cánh cửa gỗ đột nhiên bị ai đó đẩy mạnh, Khổng Văn Trân áo mũ huy hoàng, vấn tóc cao, cài trâm vòng đính kim tiền, trên đầu điểm vừa đúng ba cành trâm hoa, đây là cách phục sức chính thức của Thượng Cung. Khổng Văn Trân không còn là cô cung nữ đê hèn nhu nhược trong Thượng Cung cục ngày nào, giờ đây ả nhìn ta bằng ánh mắt của kẻ bề trên.

    Ta bật cười, đặt chén trà trong tay xuống nói: “Khổng Thượng Cung, người đến đó à…”

    Khổng Văn Trân vốn là người đứng đầu Ty Thiện Phòng[1], trong cuộc chiến giành chức vị Thượng Cung, ả là đối thủ dáng gờm nhất của ta, đáng tiếc là giờ khắc quan trọng nhất, ả bị người ta phát giác mang trộm đồ trong cung ra ngoài bán, bị bắt quả tang, từ chức Ty Thiện giáng thẳng xuống làm cung nữ. Ả luôn coi ta là địch thủ, dĩ nhiên cho rằng việc kia là do ta chơi xấu. Không sai, chuyện đích thực là vậy, nhưng thế thì đã sao?

    [1]. Nơi phụ trách nấu nướng phục vụ các phi tần.

    “Nương nương, hôm nay Thượng Cung cục dâng xiêm y và trâm ngọc, có chỗ nào không hợp quy cách? Có phải Thượng Cung cục không làm đúng ý muốn của nương nương? Khiến người phải nhọc lòng, dẫu đường sá xa xôi vẫn phải triệu nô tỳ cho bằng được?” Khổng Văn Trân nhìn ta bằng ánh mắt khinh miệt.

    Ta khẽ cười, đứng dậy khỏi ghế, vẫy tay ra hiệu cho Tố Hoàn Tố Khiết lui ra, sau đó mới nhìn thẳng vào Khổng Văn Trân, nói: “Ta vẫn chưa kịp chúc mừng Văn Trân muội muội nhậm đại chức, vội gì chứ.”

    Khổng Văn Trân đáp: “Không nhờ nương nương nhường, nô tỳ sao ngồi nổi lên cái ghế này, nói đến đây, phải cảm ơn Hoàng thượng đã sắc phong nương nương làm Tuyển thị, mới khiến nô tỳ có được cơ hội tốt. Xem ra nương nương sống ở Lan Nhược hiên cũng không tệ, sau này nếu được Hoàng thượng để mắt đến biết đâu sẽ thành phượng hoàng bay lên trời, vinh hiển hơn cái chức Thương Cung này của nô tỳ nhiều lắm.”

    Giọng điệu ả dĩ nhiên chẳng mảy may có ý chúc mừng. Ta đã sớm biết, ả nghe đám cung nữ tường thuật lại lời của mình, tất sẽ nhịn không nổi mà chạy đến đây ra oai.

    Cái ta muốn, chính là làm cho ả nhịn không nổi.

    Trong phòng chỉ còn lại hai người, Khổng Văn Trân mới đi hài Từ Bì một thời gian ngắn, cảm thấy không quen chân cho lắm, bèn tìm một cái ghế ngồi xuống.

    Ta bật cười, cố tình lờ đi vẻ xấc xược của ả, nói: “Khổng Thượng Cung mới nhậm chức, chắc trăm công ngàn việc, bận tối đầu tối mặt, vậy mà còn bắt người phải tới đây chuyến này, thật là không phải.”

    Cung nữ trong cung dù chỉ là kẻ hầu, nhưng đều tự cho mình cao quý, cho dù có tức giận cách mấy, ngoài mặt nhất mực giữ gìn hòa khí, Khổng Văn Trân là một điển hình trong số những cung nữ kiểu này.

    Ả nói: “Dĩ nhiên là vậy, buồn nỗi nô tỳ vốn nay ngu ngốc, không được tài giỏi phi phàm như nương nương, mới đó mà đã được tân đế sủng ái rồi.”

    Ý châm chọc trong giọng điệu của ả, ta sao lại không nghe ra, nhưng ta chỉ cười nhẹ mà đáp: “Khổng Thượng Cung còn nhớ năm đó, làm thế nào mà ta đứng lên nắm quyền ở Thượng Cung cục không?”

    Khổng Văn Trân kinh ngạc, ngờ vực nhìn ta chằm chằm: “Nương nương làm được, sao nô tỳ lại không làm được?”

    Ta chậm rãi nhấp ngụm trà, đặt cái tách xuống, nói tiếp: “Chức vị Thượng Cung mặc dù không vinh hiển bằng phi tần được sủng hạnh, nhưng là niềm mong ước của mọi cung nữ, Khổng Thượng Cung có biết vì sao không? Đó là vì, ngồi trên chức vị này, thì dù có là phi tần đang được Hoàng thượng sủng ái nhất, muốn duy trì hoàng ân dài lâu, cũng phải lụy cầu đến mình. Chính thế mà cái ghế ấy không phải dễ mà ngồi lên được.”

    Ta lại thủng thẳng tiếp, “Khổng Thượng Cung chắc không hiểu ngày bản cung còn làm Thượng Cung, tại sao có thể khiến những kẻ ngang hàng, thậm chí lai lịch gốc gác lẫn tuổi tác, tay nghề tinh xảo đều vượt mình phải cúi đầu nghe lệnh?”

    Ta thong thả bước tới gần Khổng Văn Trân, khom người ghé tai ả thầm thì: “Chỉ vì, bọn họ đều có một vài điều không muốn cho người khác biết, nhưng lại bị ta nắm trong lòng bàn tay, giống như Khổng Thượng Cung vậy.”

    Ta đứng thẳng người, rời đi, đắc ý nhìn sắc mặt Văn Trân tái mặt, trán đổ mồ hôi lạnh. Ta ngồi trở lại ghế, nâng tách trà lên, nói: “Nơi này của ta vốn nước lạnh gió buốt, trà mới rót ra đây, ngâm nga một chút là đã nguội.”

    Khổng Thượng Cung vội vã đứng bật dậy, lấy bình trà trên bếp giữ ấm gần đó, rót thêm vào cái tách trên tay ta.

    Ta bật cười: “Trà chính tay Khổng Thượng Cung rót, quả nhiên là thơm ngon khác thường.”

    Ả đặt cái bình xuống, cúi đầu, ta không lên tiếng, nhất thời không dám ngồi xuống.

    Tương truyền, người mới nhậm chức Thượng Cung sẽ tiếp quản toàn bộ Thượng Cung cục từ tay người tiền nhiệm, lại được truyền cho một cuốn bí kíp, vốn do các vị Thượng Cung truyền từ đời này sang đời khác, ngoại trừ kỹ nghệ thủ công đặc sắc, các nguyên tắc quản lý tâm đắc từ người tiền nhiệm, còn có một số thứ bí mật khác. Vị Thượng Cung mới nhậm chức tuy rằng nghe lệnh của Hoàng thượng, nhưng trong Thượng Cung cục có một số quy định bất thành văn, phàm là Thượng Cung mới nhậm chức phải nhận được sự ủy thác của Thượng Cung tiền nhiệm. Khổng Văn Trân không biết đến điều này, ả chưa nhận được sự ủy thác của ta, nên đành chịu nín nhịn.

    Ta đắc ý ngắm vẻ mặt sầu thảm như có tang của ả, nói: “Cái ghế Thượng Cung muốn ngồi được vững, không phải chuyện dễ. Chẳng hay Khổng Thượng Cung ngồi có êm chưa?” Ta lại thong thả hớp trà.

    Khổng Văn Trân quỳ sụp xuống: “Nương nương, nô tỳ đáng chết, đầu óc lú lẫn nên mới hành động xấc xược thế này, nô tỳ lập tức đổi một bộ y phục và trâm ngọc khác đến liệu có được chăng?”

    “Không cần. Ngươi làm thế chỉ tổ người ta nghi ngờ, cho rằng kẻ bị truất vị như ta còn ham hố muốn thao túng Thượng Cung cục.”

    Khổng Văn Trân ngước lên, giọt lệ long lanh trên khóe mắt như muốn lăn xuống má đến nơi, ánh nhìn của ả đượm vẻ khẩn thiết van nài, ta bèn thở dài một tiếng: “Ban đầu người ta bỏ ra một mớ tiền cho ngươi nhập cung, sao Tiên đế mãi chẳng thèm để mắt đến?”

    Ta tuy chịu lụy án của phụ thân, nhưng dù gì cũng xuất thân là con cháu công thần, mới được nhập cung làm nô tỳ, còn Khổng Văn Trân vốn gởi thân chốn trăng hoa, được người dùng món tiền lớn chuộc về đem tiến cung, mưu đồ dùng ả mê hoặc thiên tử, đáng tiếc ả chưa bao giờ có được cơ hội ấy. Mấy cô gái cùng được mua về lần đó có người nắm được cơ hội, nhưng lại bại lộ thân phận, đã bị âm thầm xử lý, ả là con cá duy nhất thoát khỏi lưới.

    Nghe ta nói vậy, cả người Khổng Văn Trân run rẩy như lá rụng trước gió, lẩm bẩm đáp: “Nô tỳ trước nay vốn rất an phận thủ thường!”

    Nghe thế ta chỉ cười nhạt, nói: “Ta thích cái cách Khổng Thượng Cung an phận thủ thường lắm.”

    Cỏ xanh ngoài vườn mới đọng sương đêm, Khổng Văn Trân một mình rẽ lối rời khỏi Lan Nhược hiên. Tố Khiết bước đến: “Nương nương, có cần chuẩn bị nước tắm hay không ạ?”

    Tố Hoàn chắc mẩm lần này được xem kịch hay, thấy vị Thượng Cung đại nhân mới nhậm chức lẳng lặng chuồn về Thượng Cung cục bèn tỏ ra ngoan ngoãn, đứng yên một bên chờ lệnh.

    Ta hoan hỷ nói: “Hôm nay ta mệt, rửa mặt một chút rồi đi ngủ, hai ngươi cũng không cần hầu hạ bên cạnh.”

    Lan Nhược hiên đã lâu không được quét dọn, cỏ dại mọc um tùm, các loại ruồi muỗi tha hồ sinh sôi, tiếng côn trùng rả rích suốt đêm khiến ta ngủ không ngon giấc, đành nằm trên giường lắng tai nghe lũ côn trùng kêu liên miên.

    Ngọn gió từ ngoài cửa sổ thổi vào vi vu, bức trướng Thanh Hoa hé lộ một góc, cơn gió lạnh theo đó tràn vào phòng, vuốt qua mặt khiến ta cảm nhận thêm sâu sắc cái lạnh của đêm thâu.

    Ta tuy được phong làm Tuyển thị, nhưng biết rõ Hoàng đế vĩnh viễn không bao giờ triệu kiến mình. Từ năm mười mấy tuổi, ta đã lấy chức vị Thượng Cung làm cái đích phấn đấu, nay đã đạt được, vậy mà lại chính tay mình hủy đi mất. Nay thành người của Hoàng đế, cả đời này không thể có lại chức vị đó, nghĩ đến đây, trong lòng không tránh khỏi nguội lạnh. Chẳng lẽ, có tận lực tránh né thế nào, số phận vẫn phải giáng xuống đầu ta tấn bi kịch này cho bằng được? Cả cuộc đời này, ta sẽ vùi chôn ở Lan Nhược hiên ư?

    Mấy song cửa sổ cũ nát lẩy bẩy trong gió, phát ra tiếng kêu ken két, không như nhà dân thường chỉ dùng giấy bản, các ô cửa sổ trong cung đều dùng vải Băng Tiêu phong kín, một khe hở cũng không để lọt. Năm nay vải bọc cửa là Băng Tiêu Hàng Châu do chính tay ta lựa chọn, vậy mà giờ đây, tất cả mọi thứ ở Thượng Cung cục, vuột xa khỏi tầm tay ta mất rồi.
     
  3. Tinna My

    Tinna My Lười nhất BQT Thành viên BQT Tác giả VW

    Bài viết:
    1,361
    Đã được thích:
    477
    Điểm thành tích:
    83

    Chương 2

    Đêm sâu người vắng, ta không ngủ được, thính lực lại tốt, nghe giọng tên thái giám nào đó truyền từ ngoài tiền viện vào. Đang ngẫm nghĩ không biết có chuyện gì, Tố Hoàn ở ngoài cửa đã háo hức gọi: “Nương nương, nương nương, Hoàng thượng truyền ngài vào hầu.”

    Ta kinh ngạc đến độ toát mồ hôi lạnh toàn thân. Sao hắn lại làm vậy, làm gì có chuyện hắn làm vậy? Ta đã tiên liệu hàng trăm khả năng, chỉ trừ tình huống này. Nhưng hiển nhiên, ta là người của hắn, dĩ nhiên có cái quyền ấy…

    Nghĩ đến việc rồi đây mình sẽ như trăm ngàn cung tần mỹ nữ khác, phải chung đụng xác thịt với Hoàng đế, ta không kiềm được run rẩy cả người. Mưu ma chước quỷ ta không sợ, riêng chuyện này ta thấy sao mà khó khăn. Hoàng đế đối với ta chỉ là một kẻ xa lạ, người đã khiến gia đình ta ly tán. Bỗng dưng, một thoáng ta mỉm cười e thẹn, nụ cười vừa vặn hợp với hoàn cảnh.

    “Nương nương, dậy đi, Hoàng thượng đang đợi!” Giọng nói của tên thái giám ngoài cửa sổ tuy cứng nhắc, nhưng vẫn mang theo ý sốt ruột. Ta biết người này, hắn là Khang Đại Vi, giữ chức tổng quản đại nội, luôn hầu hạ bên Hoàng thượng. Ta có phúc vậy ư, được đích thân Khang Đại Vi đến đón?

    Tô Hoàn hăm hở bước vào phòng, chẳng còn chút ngạo mạn dửng dưng như thường lệ, nói liến thoắng: “Nương nương, may nhờ Thượng Cung cục tặng chiếc áo mới, nếu không chúng ta chẳng biết lấy gì sửa soạn để đến gặp Hoàng thượng.” Nói xong, nó lại căn vặn Tố Khiết một hồi, “Mau đun nước nóng đến, hầu nương nương tắm gội.”

    Ta mong quãng thời gian tắm gội này càng dài càng hay, để kịp nghĩ ra cách đối phó với khó khăn trước mắt, ai ngờ Tố Hoàn thường ngày oán thán với ta là thế, mà nay thấy sắp được mở mày mở mặt, chân tay bỗng nhiên lanh lợi hẳn, loáng một cái đã giúp ta búi xong tóc, cài xong trâm. Lại thêm Khang công công ngoài cửa cứ một chốc lại thúc giục, khiến hai nha đầu càng cuống quýt.

    Cứ thế, ta mơ mơ hồ hồ bị hai nha hoàn đẩy ra cửa, ngồi lên kiệu lúc nào không hay. Lát sau mới sực tỉnh: Ta sắp phải đến hầu hạ Hoàng đế rồi sao?

    Hắn sẽ đối phó ta thế nào đây?

    Cung Hoa Thanh, nơi ở của thiên tử, nằm ở trung tâm hậu cung, gồm có hai sân viện, cửa chính nhắm hướng Nam, tên gọi Hoa Thanh môn. Tiền viện chính điện cũng tức là Hoa Thanh Cung, rộng năm gian, lợp ngói lưu ly vàng chóp cong vút, trên sống mái hiên trang trí năm con thú vật, dưới hiên có dầm chống chạm trổ, tranh trang trí kiểu Tô Châu[1]. Cửa điện rộng mở, cửa sổ hai bên hàng hiên trổ hoa văn bằng băng rạn, rèm gấm đều tăm tắp. Trong điện đã có xà ngang vẽ tranh cầu kỳ, lại thêm Thiên Hoa Đỉnh Bằng[2], sàn lát gạch vuông, hậu viện của chính điện gồm có năm gian, hai bên có nhĩ phòng[3]. Phía đông và tây có điện phụ gồm ba gian, cửa để ngỏ như điện ngoài, lợp ngói lưu ly vàng. Góc tây nam đình viện có một cái đình giếng[4].

    [1]. Loại hoa văn hoặc tranh có nhiều màu vẽ trên các xà ngang trong cung điện để trang trí.

    [2] Một vật trang trí gắn trên trần nhà.

    [3] Nhà nhỏ xây bên cạnh gian chính.

    [4] Bên dưới đào giếng, trên xây thành cái đình nhỏ như đình hóng mát.

    Ta gần như có thể đọc làu làu đường đi lối lại, cấu trúc của cung Hoa Thanh, bởi tất cả những song cửa sổ mới thay rèm ở đây đều do ta đích thân đôn đốc thực hiện. Có điều chưa khi nào ta nghĩ, lại có một ngày mình đường hoàng được kiệu vào cung điện nguy nga tráng lệ này. Trong tận đáy lòng, ta cho rằng Thượng Cung cục sẽ là chốn nương náu đến cuối đời mình, cũng là cái lồng giam cầm ta vĩnh viễn.

    Vào đến gian ngoài, ta bị bốn cung nữ giữ lại tắm rửa chải chuốt thêm lần nữa, trâm cài vòng ngọc vừa mới đeo lên đã lần lượt bị tháo xuống, ngay đến y phục cũng phải trút bỏ. Ta mặc cho đám cung nữ khoác Thừa Ân Sa lên người mình, trên chất vải mong manh trong suốt có thêu hoa đào màu hồng phấn, vừa vặn che đi những chỗ quan trọng, thân hình thiếu nữ thấp thoáng, ẩn hiện trong mỗi bước đi, càng thêm vẻ uyển chuyển, mê hoặc lòng người.

    Thiết kế ba bông hoa đào này, khi Ty Chế Phòng[5] dâng lên phê duyệt, ta còn ngợi khen Lý ty chế có ý tưởng thật tài tình, kỹ thuật chế tác xuất chúng.

    [5]: Nơi phụ trách thiết kế may mặc trong cung trực thuộc Thượng Cung cục.

    Các cung nữ trong Ty Chế Phòng mỗi lần làm thứ đồ này, ai nấy đều im thin thít, mặt đỏ tới tận mang tai. Xấu hổ là thế, nhưng mỗi năm đều có vô số phi tần nhập cung, Ty Chế Phòng phải tốn rất nhiều sức người sức của để chế tác những đồ mới.

    Thật không ngờ có ngày, chính ta phải khoác lên người món đồ mình đích thân đốc thúc thực hiện thậm chí là thứ chế tác theo bản thiết kế ta vẽ ra.

    Thái giám dẫn đường chỉ vào tới trước cửa, rồi lặng lẽ lui ra. Trong phòng còn mình ta cùng tầng tầng lớp lớp màn trướng rợp đất. Ta vén từng tấm từng tấm lên mà bước vào, cho đến bức màn cuối cùng, bên tai nghe thấy tiếng giở sách khe khẽ, bỗng thấy nghi ngại, không biết sau bức màn kia điều gì đang chờ đợi mình?

    “Đã đến rồi sao không chịu vào đi.” Giọng nói cất lên từ bên kia bức màn có vẻ mệt mỏi, xen lẫn đôi phần biếng nhác. Ta nhớ ra vì sao mình được triệu đến đây, bèn hơi đỏ mặt.

    Ta vén màn bước vào, không dám nhìn, cứ cúi đầu hành lễ, cho đến khi nghe thấy Hoàng thượng lãnh đạm đáp một câu “Đứng dậy đi”, mới dám thẳng người lên.

    Ta chợt nhận ra, Hoàng đế hóa ra không bình thản ngồi sau chiếc bàn sách như mình tưởng, mà đang tọa trên chiếc trường kỷ. Áo trong trễ nải, đai lụa phất phơ, mái tóc dài đen nhánh xõa ra, gương mặt tuyệt trần của hắn mờ ảo ở nơi tranh tối tranh sáng, đôi mắt ảm đạm tối tăm.

    Ta liếc qua một cái rồi cúi xuống ngay, không dám nhìn thẳng long nhan, nhưng chỉ giây lát đó cũng đủ để trông rõ cái trường kỷ kia. Ta từng là Thượng Cung, dĩ nhiên nắm rõ từng đồ dùng trong cung như lòng bàn tay, càng hiểu rành rẽ loại đồ vật nào không được phép bày biện nơi cung cấm. Cái trường kỷ ấy vừa vặn cho một người nằm, không có tay vịn hay lưng dựa, dùng gỗ cây thầu dầu làm thành, nhiều hơn trường kỷ thông thường hai chân, tên gọi Xuân Kỷ. Không phải làm bằng gỗ Xuân nên được gọi là Xuân Kỷ, mà là các cặp vợ chồng dân gian thường lấy đó làm nơi ân ái. Trong cung dĩ nhiên không được phép dùng thứ dung tục như vậy. Ty Thiết Phòng cũng chưa từng chế tạo những đồ vật thế này.

    Hoàng đế vỗ vỗ lên ghế: “Nào, ngồi xuống đây!”

    Ta cảm thấy giọng điệu lẫn tư thế của hắn cứ như con mèo đang thích chí trêu vờn con chuột, nhưng cố tình lờ đi, giữ nguyên nụ cười trên môi, lại hành lễ một cái. Ta là kẻ có tội, cho dù phải chịu trừng phạt thế nào cũng nên ngậm bồ hòn làm ngọt. Hắn xử tệ với ta mới là hợp lý lẽ, nếu như bỗng nhiên tỏ ra tử tế dịu dàng, có khi lại khiến ta nghi ngờ.

    Hoàng thượng đã muốn sỉ nhục ta như sỉ nhục một con đà bà đê hèn thì ta cứ cho hắn toại ý.

    Ta thậm chí còn nghĩ, nếu chuyện kia thực sự xảy ra, gương mặt ta phải thế nào, liệu có nên giả vờ kinh hãi, ấm ức, sợ sệt một chút, biết đâu Hoàng thượng sẽ thấy thú vị, thấy thỏa mãn. Như thế, cuộc sống sau này của ta sẽ dễ dàng hơn?…

    Ta cắn răng, định né sang một bên, liền bị Hoàng thượng kéo vào lòng. Xuân Kỷ mặc dầu bịt gấm nhưng vững chãi lạ thường, giọng nói Hạ Hầu Thần rót vào tai ta, mang theo làn hơi nóng bỏng: “Ngươi xuất thân từ Thượng Cung cục, chắc cũng biết đây là cái gì. Các cặp vợ chồng trong dân gian lấy nó làm giường, đêm đến, hễ kê ra ở đâu, thì chỗ ấy thành nơi hành lạc, cho dù là dưới gốc cây hoa quế hay bên mép hồ đều có thể tùy ý phóng túng.”

    Ta trộm nghĩ, gương mặt mình lúc này chắc hẳn là kinh hoảng. Một kẻ chưa hề từng trải, ngay lần đầu tiên đã bị đối xử thô bạo như vậy, dĩ nhiên sẽ vô cùng hoang mang. Ta lặng lẽ cắn chặt môi, cảm thấy bàn tay trườn khắp cơ thể, những ngón tay khéo léo cởi chiếc nút cài trước ngực. Tấm vải mỏng manh vừa bung ra, tức thì hai bầu ngực tròn đầy bị nắm lấy, vân vê vò dụi không thương tiếc. Ta rên lên thành tiếng, chẳng rõ là giả vờ, hay thực sự bị kích động. Ta không dám nhìn, chỉ cảm thấy đôi bàn tay kia làm cho cả cơ thể mình bỗng bốc cháy. Khi cặp nhũ hoa bị bấu chặt lần nữa, ta lại thấy đau nhói, đồng thời cảm thấy khoan khoái một chút. Ta cuộn mình định né tránh cánh tay ma quỷ kia.

    Hoàng đế khẽ cười, chưa chịu dừng tay, nói: “Ninh Tuyển thị, biết làm sao đây, nếu không được trẫm ân sủng, ngươi chẳng thể tồn tại quá nửa tháng trong cung đâu.”

    Lời nói của tân đế làm ta sực tỉnh khỏi cơn mê. Để leo lên được chức Thượng Cung, ta đã đắc tội với quá nhiều người, trong triều lại chẳng còn thân thích chống lưng, nếu không được Hoàng thượng ân sủng, kẻ thù chẳng mấy chốc sẽ ra tay. Bỗng dưng ta gặp dữ hóa lành, phạm tội tày đình lại được tấn phong làm phi tử, khiến cho Thái hậu giận thấu xương, vây cánh Thái hậu trong cung tuy đã bị triệt hạ cả, nhưng thế lực ngoài cung đang rục rịch trỗi dậy.

    Hạ Hầu Thần biết thừa hôm ấy ở cung Thái Hậu, trước mặt tất cả mọi người, ta chẳng qua chỉ giả vờ xin chết. Người sớm đã nhận ra ta sợ chết. Ta vừa thẹn vừa giận nói: “Hoàng thượng, ngài muốn lấy mạng ta, thì cứ phẩy tay là xong kia mà!”

    Rõ ràng vẻ mặt của ta khiến tân đế thích thú, động tác của hắn càng thêm gấp gáp, tấm sa mỏng phủ trên người ta “roẹt” một tiếng lìa thành đôi mảnh. Hắn lẳng ta lên Xuân Kỷ, mặt ghế thô ráp khiến sống lưng đau rát. Ta khó nhọc bò dậy, bỗng thấy hai tay bị siết chặt, hóa ra hắn đã dùng hai mảnh vải trói tay ta vào hai chân ghế, bị bẻ quặt cánh tay, cổ tay lẫn bả vai đau nhức nhối. Lại nghe tiếng vải bị xé ra, ta biết ngay cả người mình sắp bị trói chặt, theo bản năng ta gắng sức khép hai chân lại, nhưng sao ngăn nổi.

    Ánh nến chói mắt từ chân đèn ngọc xanh chạm văn mây hắt tới, ta thấy trước mặt sáng lòa, bèn quay đầu đi, phát hiện trên tường treo cái gương rất lớn, trên ấy phản chiếu chính bản thân mình, nằm trên chiếc Xuân Kỷ chật hẹp, làn da trắng như tuyết, mái tóc rối bời, gương mặt nhợt nhạt, tấm sa rách nát thít chặt vào da thịt. Ta cảm thấy mình cứ như con cá nằm trên thớt vừa bị đánh sạch vảy, chỉ còn lớp da mỏng manh lõa lồ, bẽ bàng.

    Lúc này ta chẳng cách nào giả vờ được nữa, tất cả uất ức sợ hãi lộ cả trên mặt. Dường như vẻ mặt ấy lại khiến Hạ Hầu Thần càng thêm kích động, hắn hừ một tiếng, tách đôi chân thon thả ra. Ta cảm thấy chân mình trượt khỏi Xuân Kỷ, gan bàn chân đập mạnh xuống mặt đất lạnh lẽo.

    Cơn đau từ dưới bụng phút chốc lan ra khắp người, ta tưởng như mình sắp mất mạng đến nơi, hai tay không kiềm được vùng vẫy mạnh, mãi đến khi nắm được mép ghế. Ta không dám nhìn vào gương thêm nữa, gắng dức quên đi hình ảnh thảm hại đập vào mắt ban nãy. Thầm nghĩ, ta nhất định phải nhẫn nhịn. Hắn cần gì, ta sẽ làm đó, chỉ cần có thể tiếp tục tồn tại. Mẹ nói đúng, chết thời dễ, sống mới khó, có bị đánh gãy răng cũng phải ngậm cười mà nuốt vào bụng, chỉ cần được sống.

    Hắn là hoàng thượng, hắn ân ái với ai, nghĩa là ban ơn cho kẻ đó. Có biết bao cô gái ngoài kia khao khát được như ta. Dù nghĩ thế, nhưng cũng không sao giảm bớt đau đớn hắn không ngừng giày vò trên cơ thể ta.

    Ta hiểu ra, đây chính là cách Hoàng thượng giày vò mình, đáng lẽ ta nên nhận ra từ lâu mới phải. Ta phạm phải tội lớn như vậy, hắn sao có thể bỏ qua? Nếu đây là hình phạt, thì cũng đáng lắm. Ta phải cảm tạ Hoàng thượng mới đúng, bởi hình phạt này vẫn còn nhẹ.

    Mặc dù đau đớn đến độ sắp ngất đi, nhưng sâu trong đáy lòng, ta len lén nở nụ cười.

    Chẳng đúng sao, hình phạt này quá ư là nhẹ nhàng.

    Không rõ Hạ Hầu Thần tiếp tục bao lâu, chỉ biết thời gian trôi qua chậm chạp vô cùng. Rốt cuộc hai thân thể rời nhau, chỉ còn một mình ta lõa lồ trên Xuân Kỷ, hai tay vẫn bị trói chặt. Cơn gió lạnh len qua hàng hàng lớp lớp những bức tường nặng nề, thổi lên da thịt. Rất lâu sau, ta mới co hai chân cứng đờ lại, thử bứt ra khỏi vòng trói ở chân ghế.

    Sau một hồi vùng vẫy, mảnh vải trói dần lỏng ra, ta ngẩng lên, ngước nhìn vẻ thảm hại của mình trong gương, một vệt máu chạy dài từ đùi xuống phía dưới, trên ngực có vết xanh tím hình bàn tay.

    Ta chậm chạp ngồi thẳng lưng, nhìn quanh một hồi, không tìm ra thứ gì để che tạm tấm thân. Cho dù tất cả sự việc này không do ý muốn, nhưng ta biết, chuyện ngày hôm nay tuyệt đối không được truyền ra bên ngoài. Nếu chẳng may để lộ, ngày tháng sau này của ta càng thê thảm. Chỉ cần hắn không nói là được. Ta là Tuyển thị được sắc phong. Tuyển thị ấy hôm nay được sủng hạnh, những kẻ xung quanh sẽ tưởng rằng, cô ả xuất thân bè đảng Thái hậu kia may mắn thoát nạn, Hoàng thượng phong cô ta làm Tuyển thị, có lẽ ngài thật sự đã…

    Lòng Thiên tử sâu như biển, nhưng biết đâu ta có thể bị lợi dụng chút xíu hiện tượng bên ngoài đó mà kéo chút hơi tàn?

    Ta không rõ con đường phía trước sẽ dẫn đến đâu, lại càng chẳng biết ngày tháng nào mới có thể xuất cung đoàn tụ với mẫu thân.

    Bả vai bị bẻ quặt quá lâu, giờ đau mãi không thôi, ta xé vải gấm trên Xuân Kỷ ra che thân, nhìn vào gương, thấy cô gái đôi mắt ngấn lệ, bờ vai sưng đỏ, trên cổ lấm tấm hằng hà sa số những dấu hôn. Theo kinh nghiệm bản thân bấy nay, ta biết sáng sớm ngày mai, những chấm đỏ kia sẽ chuyển sang bầm tím, mấy ngày cũng chưa tan.

    Có tiếng một tên thái giám khẽ nói: “Nương nương, đã không còn sớm nữa, có thể gọi người vào rửa mặt chải đầu giúp nương nương không?”

    Ta đáp: “Cho người mang hai bộ y phục vào đây, hôm nay Hoàng thượng có hơi mạnh tay…”

    “Nô tài hiểu rồi ạ…”

    Ta thừa biết, những lời này của mình sẽ từ miệng tên thái giám này bay vào tai bất cứ kẻ tò mò nào. Sẽ chẳng ai nghĩ được rằng, sau khi phải chịu đựng tất cả những đau đớn kia, ta còn có thể dùng giọng điệu hãnh diện xen chút nũng nịu rẻ tiền sai người mang quần áo vào. Không một ai có thể hoài nghi chuyện ta được sủng ái.

    Chỉ cần Hoàng thượng không nhắc đến, ta vẫn là một phi tử thảng hoặc ngẫu nhiên nhận được ân sủng.

    Có như vậy, mới khiến đám người ta từng đắc tội không nảy ý hãm hại, ví như Khổng Thượng Cung chẳng hạn.

    Từ khi vào cung đến nay, ta từng chịu không biết bao nhiêu khổ cực, chút ít đau đớn này chẳng làm khó được ta. Mặc xong xiêm y, ta cẩn thận miết tấm Thừa Ân Sa bị xé làm đôi, khi đã chắc chắn người khác không thể nhận ra nó từng được dùng làm dây trói, ta bèn ném nó ra đất. Ta cố tình để hở vết đỏ trên cổ, rồi đủng đỉnh bước ra, căn phòng trông như vừa trải qua một cuộc ái ân mặn nồng.

    Khang Đại Vi thấy ta bước ra, bèn thò cổ ngó vào một chút, rồi quay lại dặn dò cung nhân: “Vào dọn dẹp cho sạch sẽ.”

    Ta ngồi kiệu trở về Lan Nhược hiên.

    Mặc cho Tố Hoàn ân cần hầu hạ, vào phòng, ta nằm vật ra giường.

    Ngày hôm sau, người của Thượng Cung cục theo đúng lệ mang lễ vật đến cho phi tử vừa được nhận sủng ái, lần này Khổng Văn Trân không dám sơ suất, lễ vật không thừa không thiếu, càng chẳng thể là đồ nhái như lần trước.

    Thời gian vùn vụt trôi, loáng cái đã hai tháng trôi qua, kể từ đêm đó, Hạ Hầu Thần không triệu ta vào hầu hạ lần nào, trong lòng ta thầm lấy đó làm mừng, chỉ cần một lần được ân sủng đã đủ cho ta sống vô lo vô nghĩ, tự do tự tại thêm ba bốn tháng trong cung, sau thời gian này, ta nhất định phải tiếp tục tìm ra cách.

    Tố Hoàn tuy không đồng lòng với ta, nhưng đem về không ít những tin tức từ khắp các ngõ ngách trong cung. Nghe nói đại hôn của Hoàng thượng đã gần kề, người sắp sửa nắm quyền cai quản hậu cung chính là Thời Phượng Cần, con gái của Nhất phẩm đại tướng quân đương triều Thời Văn Long. Cuối cùng ta đã hiểu vì sao Thái hậu thất bại. Trong triều, thế lực của tộc Thượng Quan tuy mạnh hơn nhà họ Thời rất nhiều, nhưng họ Thời nắm binh quyền trong tay, khiến gia tộc Thượng Quan không làm gì được. Vốn dĩ nhà họ Thời ở phe trung lập, không giúp Thái hậu, cũng không phò Nhị hoàng tử, thế trận này rốt cuộc lại bị Hạ Hầu Thần phá vỡ, chỉ dùng một ngôi vị Hoàng hậu mà khiến thế lực nhà họ Thời quy thuận, buộc Thái hậu không còn cách nào khác, lui về ẩn dật.

    Ta không giận mình không nhìn ra được thời thế, chỉ hận vận số đen đủi. Nhưng ta vẫn mãi không hiểu, vì sao Hoàng thượng lại tha cho mình? Ta còn giá trị nào khác cho hắn lợi dụng?

    Nghe nói quá nửa những cung nữ hầu hạ bên Thái hậu đã biến mất không rõ tung tích, tên thái giám trưởng quản cung Thái hậu cùng Từ phu nhân bị đánh đến chết, tro cốt rải xuống giếng cạn. Thượng Quan Thái hậu gần như bị giam lỏng, hằng ngày chỉ quanh quẩn trong cung ăn chay niệm phật.

    Hắn chắc chắn không làm chuyện vô ích, để lại ta tất có nguyên do, hoặc người nhà họ Ninh vẫn còn giá trị lợi dụng, hay chăng chính ta còn giá trị lợi dụng?

    Nếu tìm ra điều này, làm hài lòng Thánh thượng, biết đâu ta sẽ thoát cảnh khốn cùng? Ngay từ ban đầu, ta tham gia vào cuộc đảo chính của Thái hậu không đơn thuần chỉ là báo thù cho gia đình. Thắng làm vua, thua làm giặc, đó là quy luật tất yếu, cha ta chết là do ông chọn sai đường, ông chọn phò tá cho Nhị hoàng tử, cũng tức là chọn cho mình cái chết. Ta hiểu rõ, nếu Thái tử đăng cơ, tra ra gốc gác ta là người họ Ninh, chức Thượng Cung chắc chắn không đến lượt ta. Khổ cực biết bao năm, làm sao ta cam tâm để vị trí ấy vuột khỏi tay?

    Ngày đó thế lực nhà Thượng Quan trong triều hung mạnh như mặt trời ban trưa, không gì ngăn cản được. Ta tưởng rằng nắm chắc phần thắng, ai ngờ rốt cuộc thảm bại không còn manh giáp.

    Vị Thái tử yếu ớt trước mắt kia, hóa ra đầy mưu lược, sáng suốt và can đảm. Ta không thể tin nổi về phương diện này, hắn lại có thể hùng mạnh đến thế?

    Nhớ lại đêm hôm ấy, trái tim ta chợt thắt lại. Ta biết, trong cung có vô số cung tần mỹ nữ, một đêm mưa móc chỉ đổi lại yên ổn thoáng chốc, vỏn vẹn vài tháng mà thôi.

    Không lâu nữa, những kẻ thù địch với ta sẽ rục rịch hành động.

    Trong cung, chết mất một vài cung phi không được ân sủng là chuyện chẳng có gì đáng kể, nhưng được ân sủng rồi, lại phải chịu áp lực thị phi từ nhiều phía, vạn phần hung hiểm.

    Thứ nguy hiểm này, là tất yếu không thể tránh khỏi.

    Đại hôn của Hoàng đế đã tới, Thời Phượng Cần bước lên làm chủ hậu cung. Nghe nói người này thông minh hòa nhã, học thức vượt xa lục cung, không ai bì kịp. Đế và Hậu sắt cầm hòa hợp, tương kính như tân, sau hôn lễ, tân đế ở lại cung Hoàng hậu hơn nửa tháng trời, không rời nửa bước.

    Người trong cung có ai ngầm oán trách hay không thì ta không rõ, nhưng có một hôm, cung nữ Thượng Cung cục đem đồ dùng hằng ngày đến nói rằng: Vì phải làm gấp chiếc trâm phượng cho Hoàng hậu nương nương mà cả Thượng Cung cục tối mày tối mặt. Lần khác lại có cung nữ đến nói: Để chế tác đồ bài trí trong cung Hoàng hậu mà nhân lực của cả bốn phòng đều bị điều đến cùng làm cho kịp.

    Cung nữ từ Thượng Cung cục ít nhiều để lộ cho ta biết tình hình, xem ra Khổng Văn Trân đã ngồi lên được chức Thượng Cung, nhưng gặp lúc bận rộn quá sức thế này cũng phải kinh hồn bạt vía, mới bảo đám cung nữ đến tiết lộ tin tức cho ta để xin lời chỉ bảo.

    Tô Hoàn vốn là kẻ một dạ hai lòng, thấy hoàn cảnh như thế, bèn khăng khăng cho rằng thế nào cũng có ngày chủ mình bay lên cành vàng.

    Chỉ có ta là hiểu rõ, tất cả mọi thứ trước mắt chỉ là hoa trong gương, trăng nơi đáy nước mà thôi.

    Hoàng hậu mở tiệc mừng, một Tuyển thị nhỏ nhoi như ta cũng nhận được thiếp mời. Bên Thượng Cung cục lần này đột nhiên tỏ ra sốt sắng, sai người mang đến nào là hài cánh phượng vân mây ngũ sắc, váy sa văn hai lớp màu tím biếc, trâm hổ phách khiến ta cũng không quá tầm thường.

    Nhiều năm sống trong cung, ta đã học được một điều, đó là cho dù phải chịu uất ức đến mấy cũng phải cắn răng nuốt vào bụng, gắng tin rằng một thời gian nữa mọi chuyện sẽ tốt đẹp. Điều này trở thành sức mạnh giúp ta tiếp tục tồn tại.

    Ta khoác lên người chiếc váy sa văn, xỏ đôi hài cánh phượng vân mây ngũ sắc, lại sai Tố Hoàn, Tố Khiết giúp mình vấn tóc Hàm Yên[6], cài hoa cài đầu gợn sóng màu bạc. Xong xuôi, ta soi gương, chỉ thấy một mỹ nữ nhã nhặn thanh tao, làn thu ba lấp lánh rung động lòng người, chẳng hề giống một người phải chịu uất ức tủi nhục chút nào. Cấm cung không như những nơi khác, ở đây không có đồng tình và thương xót, ngay như ta, rơi vào cảnh thất thế, lập tức sẽ có kẻ đến gây chuyện quấy nhiễu. Do đó dù trong lòng có đau khổ cách mấy, ngoài mặt vẫn phải tỏ ra phơi phới, như thể mọi chuyện rất mực thuận lợi.

    [6]. Một kiểu búi tóc.

    Kiệu đã chờ trước cửa Lan Nhược hiên, ta không cho Tố Khiết vô tư trung thành theo hầu, mà chọn Tố Hoàn khôn khéo giảo hoạt. Ở một chốn như hậu cung, lòng trung chẳng có giá trị gì, cái ta cần là người có ích cho mình. Tố Hoàn không mấy trung thành thì đã sao? Có lẽ nó hiểu rõ hoàn cảnh của ta, chim khôn chọn cành tốt mà đậu, chẳng biết sẽ trở mặt lúc nào. Nhưng sự linh hoạt và cơ trí của nó hơn Tố Khiết nhiều lần, ngay lúc này, ta cần một người như vậy. Đối với ta, người chỉ có hai loại, có và không có giá trị lợi dụng.

    Tố Hoàn mừng vui khôn xiết, còn Tố Khiết thì đầy mặt vẻ chán chường ủ ê.

    Sau khi phụ thân ta bị xử trảm, cả Ninh gia đào thoát. Khi nghỉ chân lại một nhà trọ, mẹ cả mang theo đứa con gái và toàn bộ tài sản của Ninh gia đi mất tăm mất tích. Phòng trọ bị binh lính triều đình bao vây, giây phút ấy ta hiểu ra, con người có thể bán đứng tất cả, kể cả người thân của mình.

    Chính mẹ cả đã ngầm chỉ điểm, để ta và mẹ chết thay.

    Điều duy nhất ta hối tiếc, là sao mình không ra tay sớm hơn một bước.

    Còn nhớ đêm đó khi bị bắt, mẹ cứ không ngừng lẩm bẩm: tại sao, tại sao lại thế, bà ấy là chị ruột ta kia mà…

    Năm ấy mẹ cả và mẹ ta lấy chung một chồng, trở thành một giai thoại Nga Hoàng Nữ Anh mới[7]. Nhưng người đời đâu có biết, “Nga Hoàng” và “Nữ Anh” này vì tranh giành sự sủng ái của chồng, đã làm tan nát cả giai thoại, sau này lại có biết bao tiểu thiếp vào nhà nữa.

    [7]. Nga Hoàng, Nữ Anh: Hai chị em ruột, con vua Nghiêu, cùng gả cho vua Thuần, giúp chồng cai quản hậu cung trị vì đất nước, nhất mực hòa thuận nhường nhịn nhau khiến người ngoài vô cùng ngưỡng mộ.

    Từ lần đó, ta hiểu rõ một đạo lý: Làm việc gì cũng phải nhanh hơn người ta một bước, kể cả phản bội cũng vậy.

    Chiếc kiệu khoan thai đi dọc bức tường đỏ. Cung Chiêu Thuần của Hoàng hậu nằm sát bên cung Hoa Thanh, nhìn hai cung bên ngoài có phần tương tự, nhưng xét diện tích chi li, cung Chiêu Thuần nhỏ hơn cung Hoa Thanh mấy chục phân, thiết kế này là để tỏ rõ uy thế độc tôn của thiên tử. Đến trước cửa cung Chiêu Thuần, bước xuống kiệu, ta nhìn thấy đã có mấy chiếc kiệu dừng ở trước đó, nhìn màu sơn và trang trí có thể thấy, đây đều là kiệu của các phi tần cao hơn ta một vài cấp. Những phi tần cấp cao dĩ nhiên chưa đến sớm thế này. Tân đế mới lên ngôi, số phi tần chọn nhập cung chưa nhiều, tổng cộng không quá mười mấy người, các vị này xuất thân cũng không mấy cao sang, sáng giá nhất có lẽ là Sư Viên Viên, con gái của quan Thủ bị ngũ phẩm Sư Hàn Quang, những người khác đều xuất thân từ hàm lục phẩm trở xuống.

    Nhờ vào xuất thân, Sư Viên Viên được phong làm Sư Chiêu nghi, cũng coi đó là địa vị khá cao.

    Nghe nói Sư Chiêu nghi dung nhan diễm lệ, thân hình yểu điệu, mấy vị cung phi đứng trước cung Chiêu Thuần không có ai giống như vậy, có lẽ cô ta còn chưa tới. Ta ngẫm nghĩ một lát, không kiềm được thoáng mỉm cười, người mà yêu ghét đều để lộ ra mặt như cô ta, trong cung thật là hiếm có.

    Có vị phi tần đến gần khẽ chào hỏi, không quá thân mật cũng không quá lạnh nhạt. Ta thầm nghĩ như vậy mới hợp với thân phận, câu chuyện trước đây của ta, chắc ai nấy trong cung đều tỏ tường cả.

    Đám phi tần người trước kẻ sau tiến vào cung Chiêu Thuần, trong điện đã có hai ba vị phi tần đến từ sớm, đang trò chuyện rôm rả với Hoàng hậu ngồi chính giữa. Ta không khỏi kinh ngạc, ngước nhìn ghế chủ tọa, một nữ tử mặc triều phục màu đỏ thẫm thêu loan phượng dát sợi vàng hướng về phía bọn phi tần mới đến gật đầu cười. Nàng ta sao lại đến sớm như vậy? Sao lại tỏ vẻ thân mật quá đỗi?

    Có phi tần sớm thức thời, vội phủ phục xuống xin tha tội, ta thấy thế liền quỳ theo. Hoàng hậu cười nhẹ bảo: “Các muội không cần đa lễ, tự ta nóng lòng muốn gặp mọi người, nên đến sớm hơn mà thôi.”

    Lời vừa nói ra khiến người nghe như tắm trong gió xuân, lại thêm gương mặt tươi cười thân thiện ôn hòa, Hoàng hậu nhanh chóng chiếm được thiện cảm của mọi người. Lúc ấy, chúng phi tần đã tề tựu đông đủ, chỉ thiếu một vị, là Sư Viên Viên.

    Vài người ngầm liếc chiếc ghế trống không, trong điện vang lên tiếng rì rầm, có phi tần nói: “Hoàng hậu nương nương, Sư Chiêu nghi chẳng qua chỉ là một Chiêu nghi ngũ phẩm, mới nhập cung chưa lâu, vậy mà yến tiệc của Hoàng hậu cũng dám đến trễ, thật chẳng coi nương nương ra gì!”

    Đúng lúc ấy, có tiếng người từ ngoài điện hô: “Hoàng thượng giá đáo, Sư Chiêu nghi nương nương giá đáo.”

    Ta vội co mình lại, nghĩ thầm: Hay lắm, hai người cùng tới một lúc. Hôm nay đến đây, còn chưa ăn gì, ta phải mau chóng ăn một vài miếng điểm tâm, nhỡ đâu chốc nữa binh đao lửa đạn nổi lên, đến điểm tâm cũng ra tro sạch!

    Tuyên Hòa Đế Hạ Hầu Thần dẫn đầu bước vào, Sư Chiêu nghi đi sát bên cạnh, cứ như con chim nhỏ quấn quýt bên chủ. Vừa vào đến nơi, Hạ Hầu Thần đã ngồi xuống bên cạnh Hoàng hậu. Sư Chiêu nghi dĩ nhiên được ngồi lên hàng đầu, nhưng cô ta còn nán lại, ghé tai thầm thì mấy câu gì đó với Hoàng thượng rồi mới lui xuống, chúng phi không ai hiểu cử chỉ này có ý gì.

    Ta cười nhạt trong bụng, Sư Viên Viên tranh sủng một cách thô thiển quá. Đàn bà mà ngu xuẩn đến thế, cũng coi là hiếm.

    Ta ngồi ở vị trí xa nhất, nên không sợ Đế Hậu chú ý tới mình. Giờ ta chỉ muốn xác định một chuyện: Hoàng hậu liệu có đáng để nương tựa, nàng ta có thể gây ảnh hưởng với Tuyên Hòa Đế không? Tình cảm mặn nồng giữa hai người là giả vờ, hay là chân thật?

    Ta hiểu sâu sắc rằng, điều thiết yếu nhất để có thể tồn tại trong cung là tìm một chỗ dựa, giờ Thượng Cung cục đã không còn là chỗ dựa nữa, vậy thì hãy tìm một chốn khác.

    Tất cả, đều là để tiếp tục sinh tồn mà thôi.

    Sư Viên Viên gần đây được sủng ái, hôm nay chúng phi tề tựu đông đủ, cô ta sao có thể bỏ qua cơ hội thể hiện mình. Rượu quá tam tuần, Sư Viên Viên bèn phá lệ đứng lên, hành lễ trước Hoàng thượng và Hoàng hậu, nói: “Hoàng thượng, thần thiếp mới đây có học được một điệu múa, nhân lúc mọi người cao hứng, thần thiếp muốn biểu diễn góp vui có được chăng?”

    Chúng phi tử đều khen hay, ta đang bận ăn bánh ngọt, chẳng buồn tham gia, chỉ nghe Hoàng hậu nói: “Điệu múa của Sư muội muội chắc chắn là rất đẹp, mới chỉ ngỏ lời đã khiến người ta xiêu lòng, chúng phi đều lên tiếng cổ vũ, vậy muội hãy thay xiêm áo, trợ hứng cho Hoàng thượng!”

    Sư Viên Viên định lui ra, bỗng nghe Hoàng hậu giả như vô tình chua thêm một câu: “Nghe nói bộ vũ y này, Sư Chiêu nghi đã đặt Thượng Chế Phòng may gấp, không rõ hiệu quả đến đâu?”

    Tức thì có phi tần tên gọi Nguyệt Dung Hoa ứng tiếng: “Hoàng hậu nương nương, ở đây chẳng phải có một vị từng đảm chức Thượng Cung đó ư? Lời nói của người này chắc chắn có phân lượng, chút nữa để người ấy đánh giá thử xem sao?”

    Tất cả mọi ánh mắt trong điện đều dồn về góc khuất chỗ ta đang ngồi, ngay đến Hạ Hầu Thần cũng nhìn về phía này. Giữa những ánh mắt, cái nhìn của hắn cứ như một tia sét lạnh lùng.

    Ta cúi đầu, khẽ nuốt miếng bánh vào bụng, nhỏ giọng đáp: “Thần thiếp trước đây tuy từng giữ chức Thượng Cung, nhưng phàm là tài nghệ một ngày không luyện là lui bước cả ngàn dặm, lại thêm các vật phẩm của Thượng Cung cục phong phú mới mẻ, mỗi ngày một khác, thần thiếp ngay khi tại vị còn có những món chưa xem qua, đến khi ấy kém cỏi, nói sai lại khiến Hoàng hậu nương nương chê cười.”

    Hoàng hậu mỉm cười không đáp, Sư Viên Viên chen vào: “Ninh Tuyển thị quả nhiên đã làm tới chức Thượng Cung, nói năng kín kẽ đâu ra đó, một khoa thủ nghệ luyện biết bao năm nói không thạo là không thạo ngay. Chưa làm đã mở sẵn đường lui, đúng là lão làng trong chốn cung đình.”

    Chữ “lão làng” của cô ta khiến không ít phi tần trong điện bụm miệng mà cười.

    Ta đứng dậy, hứng về phía Hoàng thượng Hoàng hậu lần lượt hành lễ, rồi nhẹ nhàng ngồi xuống. Tiếng rì rầm của chúng phi tử đột nhiên im bặt, ai nấy đều nhìn ra ý tứ trong hành động vừa rồi. Ta đây lão làng, vậy Hoàng thượng phải thành tinh thành quái mới hợp lẽ.

    Trong điện lặng ngắt như tờ. Sư Viên Viên nhận ra mình lỡ lời, ngây ra, tay chân luống cuống không biết làm thế nào. Hoàng hậu cất tiếng nói: “Sư Chiêu nghi, sao còn chưa lui xuống thay xiêm áo?”

    Lúc này Sư Viên Viên mới dám lui ra.

    Hoàng hậu quả thực cao thâm, nàng ta không cần ra tay trực diện, mà có cách khiến phi tử bên dưới giúp mình đạt được mục đích. Bữa đại yến này, có lẽ là cách để nàng ta phát tín hiệu với chúng nhân, cũng là một cuộc khảo nghiệm, xem ai sẽ nghiêng về phe mình, ai thực sự muốn giúp mình.

    Cũng tương tự như bữa yến tiệc mừng ta nhậm chức Thượng Cung. Mặc dù quy mô không bằng, chỉ là mấy vị Ty Thiết Ty Chế hội họp lại, nhưng qua ba tuần rượu, thái độ ai thế nào đều lộ rõ.

    Có điều không hiểu vì sao Nguyệt Dung Hoa lại gắp lửa bỏ tay người, là cố ý hay vô tình, chi tiết này rất đáng để ngẫm ngợi.

    Tiếng nhạc nổi lên, Sư Viên Viên bước ra khỏi mành sa, đầu chải kiểu Linh Xà, hai sợi tóc mai cong cong rủ xuống bên mang tai. Nàng ta mặc chiếc váy sáu tà thêu bách điểu màu hồng phấn, ve áo để lộ nửa ngực, cổ đeo chuỗi dạ minh châu, hạt nào hạt nấy tròn vành vạnh, xem ra giá trị không nhỏ.

    Tuy không giữ chức Thượng Cung được bao lâu, nhưng ta làm việc trong Thượng Cung nhiều năm, nhìn thấy Sư Viên Viên ăn vận như vậy, liền cảm thấy cô ta hở hang quá đà, nếu để dành cho mình Hoàng thượng thưởng thức thì không sao, nhưng bước ra giữa một bữa yến tiệc đông người, không khỏi khiến người xem nhức mắt.

    Ta bình thản nhìn về phía Hoàng hậu, quả nhiên thấy vẻ tươi cười thường trực trên gương mặt Hoàng hậu nay đã bay biến không còn dấu tích.
     
  4. Tinna My

    Tinna My Lười nhất BQT Thành viên BQT Tác giả VW

    Bài viết:
    1,361
    Đã được thích:
    477
    Điểm thành tích:
    83

    Chương 3

    Dáng vẻ Tuyên Hòa Đế Hạ Hầu Thần hoàn toàn khác hẳn, đang dửng dưng ơ hờ nay bỗng nhiên trở nên phấn khích, cả người ngả hẳn về phía trước, lại cố nhướn thêm một chút. Cái bàn trước mặt hắn cứ như sắp bị xô đổ đến nơi. Cũng may bàn này do Ty Chế Phòng dùng gỗ đàn hương làm thành, kiên cố vững chải vô cùng.

    Nhằm ngồi lên chức Thượng Cung, ta không những ép bản thân nắm chắc những kỹ nghệ của Ty Trân Phòng, mà kỹ thuật của các phòng khác, ta cũng để ý. Mỗi lần phòng nào có thiết kế mới, ta sẽ mua chuộc cung nữ phòng đó mang bản thiết kế ra cho mình, rồi nghiên cứu kỹ càng nhiều lần. Để đạt đến mục tiêu, ta biến mình thành con ma xó, nhồi nhét tất cả mọi thứ có thể vào đầu. Những gian nan vất vả trong quá trình ấy, không phải thứ mà người ngoài có thể tùy tiện phán xét. Thế nên ta mới dám nhúng tay vào chuyện tranh ngôi đoạt vị, đảo nghịch càn khôn, giờ đây nghĩ lại, cảm thấy bản thân mình thật gan to tày đình. Có lẽ những kẻ sống trong cung đã lâu, ngày ngày kề cận thiên tử, sẽ dần sinh lòng riêng lúc nào không hay.

    Sư Viên Viên múa rất đẹp, xem ra đã được huấn luyện từ nhỏ. Nhưng ngẫm lại, trong đám phi tần ngồi đây có ai là chưa từng học qua những thứ này, đời cha ông họ tuy quan chức không lớn, nhưng so với bá tánh đã là một trời một vực. Chắc duy có ta chưa bao giờ được học cầm kỳ thi họa, chỉ biết móc vòng cuốn trâm, bày mưu tính kế.

    Ta khẽ thở dài, lúc này Sư Viên Viên đã bắt đầu phần kết của điệu múa, đôi chân đan vào nhau khéo léo di chuyển thành vòng tròn, hàng trăm con chim thêu trên vạt áo cứ như đang quấn quýt bên mình, đẹp không tả xiết, ai nấy trong điện đều nín thở dõi theo.

    Sư Viên Viên khẽ nhón chân nhảy lên, dán vẻ như một con chim tung cánh bay về trời. Điệu múa kết thúc, trong điện im lặng giờ lâu, Hạ Hầu Thần khen hay một tiếng, những người khác như sực tỉnh khỏi giấc mộng, tiếng tán thưởng rộn rã vang lên.

    Lúc ấy ta vẫn miên man nghĩ, thủ công của Ty Chế Phòng hình như sa sút đi nhiều. Nếu chiếc áo này được chế ra bởi Ty Chế Phòng trước đây, trong điệu vũ xoay vần ban nãy, người xem sẽ cảm giác như đôi mắt lũ chim kia đang hấp háy lay động, chứ không phải một lũ chim lờ đờ buồn ngủ, sải cánh cứng đơ, cụng nhau vỡ đầu như ban nãy.

    Ta từng thề, sẽ không bao giờ để lộ tâm tình ra mặt, trải qua nhiều năm rèn giũa, khả năng làm chủ cảm xúc đã đạt đến độ hoàn mỹ vô khuyết, thấy chúng phi không ngớt lời tung hô ve vuốt, gương mặt ta chẳng buồn để lộ nửa phần xu thời, chỉ ngẩng đầu lên cười mỉm rồi thôi.

    Giọng nói của Hạ Hầu Thần xuyên qua những tiếng khen ngợi ầm ĩ truyền đến tai, khiến ta nghe xong mà ngây cả người.

    “Ninh Tuyển thị, chiếc áo kia có chỗ nào khiếm khuyết? Mà làm nàng cau mày mãi không thôi?”

    Ta vội vã đứng dậy hành lễ rồi nói: “Không, thần thiếp đâu dám…”

    “Nói vậy nghĩa là trẫm nhìn nhầm ư?”

    Ta bỗng nghẹn lời: “Không…”

    Hạ Hầu Thần tỏ vẻ nóng ruột: “Rốt cuộc là có hay không? Lúc thì nàng nói có, lúc lại bảo không, vậy nghĩa là làm sao?”

    Câu hỏi của hắn thật như vừa quẳng ta lên đống lửa. Nếu nói ra chỗ khiếm khuyết của chiếc áo này, chắc chắn sẽ làm Khổng Văn Trân bất mãn, biết đâu sẽ nảy ý hãm hại, lại khiến Sư Viên Viên mất vui, cùng một lúc đắc tội với hai người. Nếu không nói, Hạ Hầu Thần cứ bám riết không tha, chẳng biết lại dùng phương cách nào giày vò mình. Nhớ đến cái đêm nọ, ta không kiềm được run rẩy cả người.

    Ta mặt dày đáp trả: “Chiếc váy Bách điểu này xứng đáng là kiệt tác gần đây của Ty Chế Phòng, thủ nghệ tỉ mỉ, đến từng cọng lông cánh của lũ chim cũng rất đẹp, từ xa nhìn lại mềm mịn như nhung cứ như cánh thật. Khi múa lên, bách điểu dần giang cánh liệng bay, sinh động uyển chuyển vô cùng. Thần thiếp đoán chiếc áo này được may bởi vị cung nữ có tay nghề đứng đầu Ty Chế Phòng, thực sự không hề có một sơ suất nhỏ. Hoàng thượng cứ muốn thần thiếp nói ra khuyết điểm, hay là, người đã nhìn ra điều gì?”

    Ta cúi đầu thong thả nói. Nếu Hoàng thượng thích bức ép, phương pháp tối ưu nhất là, vấn đề do ngài khơi ra ta đẩy tất cả về phía ngài, để xem ngài sẽ làm gì, liệu có dám nói “không” hay không? Liệu có dám tự hạ thấp mắt thẩm mỹ của mình?

    Hạ Hầu Thần cười ha hả, ta cảm giác ánh mắt của hắn dán chặt trên đỉnh đầu mình, như thể hai con thoi bằng băng trượt qua.

    Hoàng hậu nổi cơn hiếu kỳ, bèn nói chen vào: “Hoàng thượng, người nhìn ra điều gì vậy?”

    Ta phút chốc như trút bỏ được gánh nặng, Hoàng hậu đã nói thế, Hoàng thượng tất chẳng có cách nào né tránh.

    Hạ Hầu Thần đáp: “Cứ để Ninh Tuyển thị nói tiếp xem.”

    “Chiếc váy Bách điểu này là tinh túy của nghệ thuật thêu, chỉ có một khiếm khuyết rất nhỏ, ấy là đôi mắt những con chim. Đàn chim đang cất cánh bay, đáng lý ra phải có con chớp mắt, con mở mắt, đằng này đôi mắt lũ chim trong áo giống nhau y hệt, khó tránh vẻ cứng nhắc.”

    Sư Viên Viên đứng ở chính giữa đại điện, tuy biết những lời này không nhằm vào mình, nhưng cũng cảm thấy khó chịu, chỉ muốn mau chóng thay chiếc áo này ra. Vậy mà vừa mới đây nàng ta vẫn còn coi nó là niềm tự hào của mình. Đáng tiếc Hoàng hậu chẳng cho kình địch qua ải dễ dàng, người vẫy vẫy tay, nói: “Sư Chiêu nghi, muội lại gần đây cho bổn cung ngắm một chút, xem có đích thực như lời Ninh Tuyển thị nói hay không?”

    Sư Viên Viên cười gượng tiến lại gần, Hoàng hậu chẳng thèm nhìn lấy một cái, cứ như Sư Viên Ciên chỉ là cái giá mắc áo. Tay ngọc đưa ra nắm lấy vạt váy, ngắm nghía một hồi, bèn tấm tắc khen: “Mắt nhìn của Hoàng thượng thật là sắc như dao, một chi tiết nhỏ bé như vậy cũng bị người nhìn ra.”

    Chỉ một lỗi nho nhỏ trên xiêm áo mà khiến cả cung điện xôn xao, trong khi điệu vũ tuyệt đẹp ban nãy của Sư Viên Viên, lại chẳng hề được Hoàng thượng nhắc đến.

    Ta thầm cười khổ, dù đã kéo được Hoàng thượng vào cuộc, nhưng người Sư Viên Viên hận vẫn là ta. Nếu Hạ Hầu Thần cứ đôi ba lần giở quẻ thế này, kẻ thù trong cung của ta sẽ ngày một nhiều lên, ta cảm thấy cần tìm ngay một chỗ dựa, Hoàng hậu có được chăng?

    Hôm nay ít nhiều gì ta cũng giúp Hoàng hậu một viêc nho nhỏ, khiến cô ả Sư Viên Viên kiêu ngạo càn quấy phải chịu lép vế, có điều không rõ trong thâm tâm Hoàng hậu, ta rốt cuộc có đáng được để mắt đến?

    Ta quyết định, sau khi yến tiệc kết thúc, sẽ ở lại vấn an Hoàng hậu.

    Việc ngoài dự liệu ở chỗ tiệc tan rồi, Hạ Hầu Thần bèn hạ chỉ di giá về Túy Hà các của Sư Viên Viên, có lẽ vì muốn an ủi trận bẽ mặt ban nãy của cô ta. Hoàng hậu không tỏ ra chút gì không vui, ngược lại còn căn dặn Khang Đại Vi phải hầu hạ chu đáo, sau đó chúng phi rời đi.

    Trở về Lan Nhược hiên, ta bèn sai Tố Hoàn Tố Khiết mau chóng chuẩn bị, giúp mình thay xiêm áo. Nào vòng hoa, trâm cài đều gỡ cả xuống, trên đầu chỉ còn búi tóc suông, lại mặc vào chiếc áo lụa màu thiên thanh nền nã, vạt áo chỉ thêu vài đóa hoa sen bình thường. Ta nghĩ, phục sức như vậy chắc sẽ không khiến Hoàng hậu sinh khó chịu.

    Sau khi biết chủ nhân định đi đâu. Tố Hoàn hỏi: “Thưa nương nương, có cần mang theo lễ vật gì đến không?”

    Ta ngẫm nghĩ một hồi, cung Hoàng hậu cái gì chẳng có, chắc sẽ không mấy mặn mà với lễ vật của mình, nhưng đến tay không cũng không hay lắm, bèn bảo: “Ngươi đem cái lẵng hoa ra đây, hái mấy bông Nhụy Điệp mới nở xuống để ta mang đi.”

    Tố Khiết tỏ vẻ tiếc nuối: “Lan Nhụy Điệp hiếm nở lắm ạ.”

    Tố Hoàn liếc xéo một cái, chẳng nói chẳng rằng đi lấy lẵng.

    Ta nhận ra mình càng lúc càng thích Tố Hoàn, nó rất biết nên bỏ cái gì, giữ cái gì, biết phân nặng nhẹ, không làm chuyện vô ích. Dù là thứ thích đến mấy, nói buông là buông được ngay. Tố Hoàn và ta cùng một loại người.

    Tố Hoàn hái hoa xong, ta cũng sửa soạn đâu ra đấy, đang định ra khỏi cửa, chợt nghe trong vườn có tiếng thái giám truyền gọi: “Thánh thượng có chỉ, truyền Ninh Tuyển thị đến Túy Hà các kiến giá.”

    Ta thất kinh, suýt chút nữa làm rơi cả lẵng hoa xuống đất. Tố Hoàn vội đỡ lấy cái lẵng, hoan hỉ nói: “Nương nương, Hoàng thượng cho truyền người tới, chẳng tốt hơn đi bên kia hay sao?”

    Ta khẽ liếc nha đầu một cái, nó vội cúi đầu. Tố Hoàn làm sao hiểu, Hoàng thượng truyền chỉ, chưa chắc đã là chuyện hay. Hắn gọi ta đến Túy Hà các làm gì, đó là nơi ở của Sư Viên Viên kia mà?

    Nhưng rồi ta lại vững lòng, trước mặt các phi tần khác, có lẽ hắn không tái diễn cái đêm hôm nọ.

    Tân đế tuy mới tại vị chưa lâu, nhưng đã tạo được tiếng tăm trong ngoài triều lấy đức hạnh làm đầu, không những không tận diệt dư đảng của Nhị Hoàng tử, mà còn giữ nguyên vị trí các quan đại thần từ thời tiên đế, không tự tiện thăng quan giáng chức. Sư Viên Viên là con gái quan Thủ bị ngũ phẩm, có lẽ hắn sẽ không để ả biết những sở thích riêng tư sâu kín của mình, hoặc giả nói, vì ta vốn chỉ xuất thân là một nô tỳ nhỏ nhoi, nên mới được đối đãi như thế? Nghĩ đến đây, ta cảm thấy bình tĩnh trở lại.

    Thái giám đem thánh chỉ tới là đại nội tổng quản Khang Đại Vi, thấy ta thoáng chốc đã ra khỏi cửa, trên người chỉ mặc y phục thông thường, liền gật đầu hài lòng nói: “Xiêm áo nương nương tuy có chút hơi giản tiện, nhưng cũng không cần bận tâm nhiều, chúng ta đi thôi.”

    Chiếc kiệu đi như bay đến Túy Hà các, bên trong có thêm mấy thủ vệ. Ta nhận ra đều là người Hoàng thượng thường mang bên mình.

    Khang Đại Vi đứng trước cửa nhỏ giọng bẩm báo, sau đó mới cho ta vào. Vừa đặt chân qua cửa, ta thấy Sư Viên Viên cười tươi như hoa, dựa sát vào người Hạ Hầu Thần, một tay nâng chén chuốc rượu. Trên chiếc chén bạch ngọc có một dấu son đỏ, có lẽ là vết môi của Sư Viên Viên. Hạ Hầu Thần thích thú nốc cạn chén rượu cứ như ong hít mật, cùng lúc đưa mắt nhìn ta tiến vào.

    Sư Viên Viên cười bảo: “Ninh muội muội, muội đến rồi đó à. Ta vốn muốn can ngăn Thánh thượng đừng quấy rầy muội nghỉ ngơi, nhưng người chẳng buồn thương hoa tiếc ngọc, cứ khăng khăng giữa đêm khuya cho đòi muội đến bằng được.”

    Ta chẳng hiểu nổi đầu đuôi câu chuyện này ra sao, cứ cúi đầu im lặng.

    Chiếc lư bát bảo bằng vàng trong phòng đang xông hương ngải thảo, pha lẫn một mùi hương lạ, dường như là Tiên mao? Thứ này hơi độc, nhưng lại có tác dụng kích dục, được cất kỹ trong phòng chế tác hương liệu của Ty Chế Phòng, không dễ gì tìm thấy.

    Hạ Hầu Thần coi ta như vô hình, chỉ chăm chú uống chỗ rượu son vào bụng, chẳng thèm nói câu nào, Sư Viên Viên cảm thấy hơi thẹn, bèn nói tiếp: “Ninh muội muội, lý ra không nên làm phiền đến muội, nhưng hôm nay muội đã chỉ ra khuyết điểm trên chiếc áo của ta, Hoàng thượng…”

    Sư Viên Viên ngừng lại một chút, có lẽ định thăm dò sắc mặt Hạ Hầu Thần, rồi tiếp: “Hoàng thượng lại muốn ngắm ta mặc váy Bách điểu múa, nên đành làm phiền muội.”

    Ta chợt hiểu ra thâm ý của Hạ Hầu Thần, hắn bắt ta trong một đêm thêu xong mắt cho trăm con chim trên áo. Ta đã sớm biết điều chờ đợi ta chỉ có hình phạt và giày vò. Trước khi đến đây, trái tim ta đã thấp thỏm âu lo, không rõ hắn sẽ dùng thủ đoạn gì đày đọa mình. Nhưng không hiểu vì sao, khi hiểu ra câu chuyện, ta lại như trút được hòn đá trong lòng. Hạ Hầu Thần tâm tư cổ quái khó dò, tính tình sớm nắng chiều mưa, nhưng chỉ cần hắn đừng nghĩ ra những trò quái dị quá đáng, thì dù có cực khổ một chút, ta cũng sẽ chịu được.

    Dường như Sư Viên Viên rất băn khoăn áy náy, mang chiếc áo ra, đặt lên tay ta rồi nói: “Muội muội sang phòng bên làm nhé, nơi ấy khung thêu kim chỉ đầy đủ cả.”

    Ta đón lấy chiếc áo, nhún mình hành lễ với Sư Viên Viên, rồi lại hành lễ với Hoàng thượng.

    Nhưng đợi dài cả cổ, ta vẫn chẳng nghe thấy Hoàng thượng cho được bình thân, lễ này là bán lễ, người làm lễ hai gối phải hơi khuỵu xuống, hai tay đặt bên eo, bản thân tư thế này đã rất mệt. Nếu gặp các phi tần bình thường, ta có thể tự đứng lên không cần cho phép, nhưng trước mặt là Hoàng thượng, nhất định phải đợi hắn mở kim khẩu mới được bình thân.

    Đến khi bên eo hông bắt đầu ngâm ngẩm đau, chiếc váy rộng chẳng thể nào che nổi hai đầu gối đang lẩy bẩy nữa, mới nghe Hoàng thượng lạnh nhạt buông một tiếng: “Đứng dậy đi.”

    Ta đứng bật dậy, lại nghe Hoàng thượng nói: “Nàng mặc y phục thế kia đến, là không muốn gặp trẫm hay là sao?”

    Hắn lại soi mói rồi.

    Ta đáp: “Thánh thượng, thần thiếp chỉ là phi tần cấp thấp, bổng lộc không nhiều, cho nên…”

    “Nàng đang trách trẫm muốn thịt dê mà không chịu vỗ béo?”

    Đôi khi ta không thể nào hiểu nổi, Hạ Hầu Thần chẳng phải xuất thân từ Hoàng gia ư? Chẳng phải từ nhỏ đã được giáo dục lễ nghi liêm sỉ ư? Tại sao có những lúc lời hắn nói ra, việc hắn làm ra, chẳng khác nào đám dân đen ngoài phố chợ?

    Ta mấp máy môi không ra tiếng, Hạ Hầu Thần đã phẩy tay đuổi ra: “Nếu trước bình minh không thêu xong chiếc áo cho ái phi của trẫm, nàng cũng không cần quay lại Lan Nhược hiên nữa.”

    Ta đáp một tiếng: “Dạ.”

    Ta đặt váy Bách điểu lên khung thêu, rút ra một sợi chỉ vàng. Kỳ thực đôi mắt của lũ chim, dưới tài nghệ của Tứ nương thuộc Ty Chế Phòng đã vô cùng hoàn mỹ, chỉ thiếu một chút thần thái trong ánh mắt. Giờ ta chỉ việc dùng chỉ vàng điểm vào mỗi con mắt một chút ánh sáng, vậy thì cả chiếc váy này sẽ trở nên sống động như thật.

    Chiếc váy này có mấy trăm con chim, điểm nhấn cho từng con một nghe ra thì phức tạp, nhưng nếu tay nghề thuần thục, chỉ cần hai giờ là hoàn thành.

    Ta nhẩm tính, thêu xong cái áo này có lẽ vẫn về kịp để ngủ một giấc, còn chuyến viếng thăm Hoàng hậu đành dời sang ngày mai vậy.

    Xâu xong chỉ, đang định thêu, ta bỗng nghe bên vách loáng thoáng vọng sang những tiếng rên rỉ. Tấm ván gỗ này xem ra quá mỏng. Ty Chế Phòng đáng lẽ nên nghĩ cách sao cho tiếng rồng phượng phối ngẫu kia không lọt ra ngoài mới phải.

    Ta bất giác bật cười, giờ thân không còn tại vị, tay đã rời quyền, những sự vụ của Thượng Cung cục từ nay về sau có còn liên quan gì đến ta nữa đâu.

    Ta gắng trút bỏ tất cả ưu tư, nghĩ đến việc sắp tìm được chỗ dựa mới cho mai sau, yêu cầu Hạ Hầu Thần đưa ra lần này lại vượt qua dễ dàng, tâm trạng tốt lên đôi chút. Trong căn phòng không có người, ta không buồn chú tâm điều chỉnh nét mặt, những tiếng thở gấp chốc chốc vọng sang vô hình khiến ta thêu mau hơn, lại thêm tâm trạng thoải mái, chỉ trong một canh giờ đã hoàn thành xong phân nửa. Bên ngoài trời tối như mực, người trong cung đa phần đã ngủ cả, các hộ vệ đổi giờ gác. Xem ra ta dự đoán đúng, chỉ một canh giờ nữa, đem nộp váy Bách điểu là có thể quay về ngủ được rồi.

    Ta căng lại giá thêu, trải mặt khác của váy lên, xâu chỉ vào kim, đang định thêu tiếp, bỗng nghe tiếng cánh cửa bất ngờ bị đẩy ra. Một cơn gió ùa vào, ánh nến trong phòng chập chờn nhảy nhót. Ta ngẩng đầu lên, thấy Hạ Hầu Thần đang đứng tựa bên cửa, trên người chỉ mặc áo trong màu vàng tươi, mái tóc xõa xượi, đang nhìn mình đăm đăm. Ta vội quỳ xuống thỉnh an, nhân lúc ấy điều chỉnh lại vẻ mặt. Ban nãy tâm trạng đang phơi phới, bây giờ phải đổi thành rầu rĩ hay hoan hỉ đây?

    Ta cẩn thận nhớ lại dáng vẻ của Hoàng thượng khi mới mở cửa, nhưng chẳng có ấn tượng gì cả. Trộm nghĩ Hạ Hầu Thần vừa ôm mỹ nhân trong tay, chắc hẳn trong lòng rất khoan khoái? Đang định nhoẻn một nụ cười, lại sực nhớ ra tia lạnh lẽo vừa ánh lên trong mắt Thánh thượng, lòng ta thoắt kinh ngạc, chẳng biết nên làm thế nào cho phải.

    Ta cúi gầm xuống, để hắn không nhìn rõ thần sắc trên mặt. Trước đây ta vốn lả kẻ biết thuận thế mà hành xử, ở Thượng Cung cục cũng vậy, ta nắm được bí quyết khiến bề trên vui lòng, nhạy bén trước tâm trạng của người khác. Đây không phải là bản lĩnh bẩm sinh của ta, mà do hoàn cảnh bức bách tạo thành. Nếu bề trên vui vẻ, bản thân cho dù đang không vui, cũng phải chiều hứng theo; nếu bề trên bị cấp cao hơn trách phạt, thì cho dù hôm ấy có là sinh nhật của mình cũng phải ra vẻ thương cảm day dứt. Từ nhỏ, ta đã luyện được khả năng như vậy, chỉ cần là người phải lấy lòng, không ai không công nhận ta khéo léo tinh tế, biết mình biết ta. Có điều đối với Hạ Hầu Thần lại khác, sự phản bội ngày trước khiến hắn không bao giờ tin tưởng ta được nữa, do vậy ta càng không hi vọng chiếm được lòng tin của hắn. Hiện tại mục tiêu duy nhất của ta là tìm được chỗ dựa mới, được như thế ta sẽ sống tốt hơn, dù càng lúc vị trí Thượng Cung càng xa khỏi tầm với, nhưng ít nhất mỗi tháng còn có thể dành ra chút bạc gửi cho mẫu thân đang ở ngoài cung.

    Ta quyết định bày ra dáng vẻ run rẩy kinh sợ. Đối với thiên tử, người luôn đứng trên muôn người mà nhìn xuống, dáng vẻ này là an toàn nhất, cũng thường gặp nhất.

    “Xem ra tay nghề Ninh Tuyển thị rất giỏi, chiếc váy Bách điểu chưa đầy hai canh giờ đã sửa xong rồi?” Hạ Hầu Thần dạo qua chỗ ta quỳ, tiến lại gần khung thêu.

    “Vâng, thưa Hoàng thượng.” Ta ngước mắt nhìn, song tức thì hoảng hốt cụp mắt xuống.

    Hạ Hầu Thần xé toạc chiếc váy Bách điểu, ngoảnh mặt ra cửa sổ nói: “Bãi giá Lan Nhược hiên.”

    Nói xong hắn quay mặt đi thẳng ra cửa. Ta thấy Khang Đại Vi khoác giúp hắn chiếc trường bào, đám thị vệ thái giám theo sau, ra đến vườn, bỗng dưng đoàn người dừng lại, Hạ Hầu Thần ngoảnh lại nhìn ta nói: “Sao còn chưa theo?”

    Lúc này ta mới chợt tỉnh ngộ, vội vã nâng vạt áo đuổi tới, đi được vài bước, nhận ra tay mình vẫn cầm khư khư cây kim bạc mới xâu chỉ, đành quay vào đặt kim xuống, chạy đi chạy lại một lát, đoàn người đã đi xa.

    Ta sải bước đuổi theo, bỗng có linh tính, bèn quay đầu lại. Dưới mái hiên, nơi ánh đèn loang loáng, Sư Chiêu nghi mình khoác trường bào cổ lông cáo, đương tựa bên trụ đó nhìn ra. Bắt gặp ánh mắt của ta, nàng chỉ khẽ cười buồn, sau đó quay mình, lặng lẽ vào phòng. Cánh cửa gỗ chạm hoa chậm rãi khép lại.

    Kiệu loan đỗ bên ngoài Túy Hà các, Hạ Hầu Thần sớm đã ngồi đợi sẵn. Ta vội vàng đến bên kiệu, định chờ nhấc kiệu là đi theo, nhưng chờ mãi vẫn chưa có lệnh xuất phát, lòng đâm bán tín bán nghi.

    Khang Đại Vi ho một tiếng rõ to, âm thanh vang vọng trong đêm vắng.

    Ta ngẩng đầu nhìn về phía tiếng ho, bỗng nhận thấy trong kiệu có cánh tay đưa ra trước mặt, trên ngón cái đeo một chiếc nhẫn ngọc rất lớn có hoa văn, hình như đã chìa ra được một lúc. Ta theo cánh tay nhìn lên, chiếc đèn lồng chiếu rọi nhưng gương mặt Hạ Hầu Thần vẫn hòa lẫn vào đêm tối, cứ như quỷ thần chốn địa ngục. Ta vội nắm lấy tay hắn, đang định nhón chân lên kiệu, thì bất ngờ Hạ Hầu Thần thả tay, bàn chân mới chạm đến mép kiệu còn chưa vững liền bổ nhào ra sau. “Bịch” một cái, đầu ta đập xuống mặt đá xanh, ngã sóng xoài.

    Chẳng ai thèm đỡ ta dậy, Hạ Hầu Thần hô một tiếng “Khởi kiệu”, chiếc kiệu xăm xăm tiến về phía trước. Giọng Thiên tử vọng ra từ đêm đen: “Nếu đến Lan Nhược hiên mà trẫm chưa thấy nàng, thì nàng tự biết sẽ thế nào rồi đấy!”

    Ta bật dậy, mặc kệ búi tóc rối bời, lập tức chạy theo. Chiếc kiệu tiến về phía trước vùn vụt, thấy ta đuổi đến, lại càng gia tăng tốc độ. Vốn tối nay định đến gặp Hoàng hậu, nên ta xỏ một đôi hài đế cao cho ra vẻ đoan trang, nhưng kiểu hài này không thích hợp để chạy, chiếc kiệu rẽ lối vài lần rồi biến mất, khiến ta muốn khóc mà không có nước mắt.

    Ngẫm nghĩ một lát, ta nhận thấy đường về Lan Nhược hiên chắc sẽ chậm. Nhờ cách đây không lâu từng lệnh cho Ty Chế Phòng thay mới toàn bộ mành cửa sổ trong cung, nên hầu như đường ngang lối tắt của mỗi cung ta đều đi qua cả. Đoàn tùy giá của Hoàng thượng đi theo đường lớn, phải rẽ ngoặt nhiều lần, nếu ta tìm một đường tắt, đi thẳng về Lan Nhược hiên sẽ nhanh hơn. Có điều nếu đi thẳng, nhất đi phải xuyên qua cung Chiêu Thuần của Hoàng hậu, ban nãy bị ngã tóc tai rối bời cả, không thể để bọn người hầu trong cung Chiêu Thuần nhìn thấy được. Vào giờ này, có lẽ cung nữ thái giám ở đó đã ngủ cả rồi chăng?

    Chẳng kịp đắn đo nhiều, ta vén vạt váy xông vào một lối nhỏ, những đường ngang ngõ tắt trong cung này, chẳng có ai thông thuộc bằng ta. Trong lúc vạn vật bị màn đêm xâm chiếm, côn trùng ếch nhái rỉ rên van vỉ, bốn bề lạnh lẽo, ta chỉ biết cắm cúi tiến về phía trước, vượt qua một vườn hoa, trước mặt đã là cung Chiêu Thuần. Chẳng dè trong cung Chiêu Thuần lúc bấy đèn đuốc sang trưng, chốc chốc có người ra kẻ vào, không lẽ Hoàng hậu đêm nay cũng mất ngủ?

    Ta run run lén qua một tên thị vệ, chỉ cần vượt khỏi một vườn hoa nhỏ nữa là đến Lan Nhược Hiên rồi. Đúng lúc ấy, ta cảm giác chân mình bị chuột rút mạnh, cơ hồ sắp ngã đến nơi. Nhập cung đã lâu, có khổ cực nào ta chưa từng trải qua. Nào phơi mình giữa trưa nắng, nào gánh nước tháng Chạp, giặt những chiếc áo đã đông lại vì giá rét, nhưng chưa bao giờ liều mạng dốc hết sức lực ra mà chạy như thế này, đây cũng coi như một trải nghiệm mới mẻ của ta chăng?

    Cuối cùng Lan Nhược hiên đã ở trước mặt. Tố Hoàn, Tố Khiết ra đón, thấy bộ dạng chủ nhân thảm hại, đang định mở miệng hỏi, ta lập tức khoát tay: “Giúp ta chỉnh trang xiêm áo, Hoàng thượng sắp tới rồi.”

    Tố Hoàn nghe xong mặt mày tươi rói, lập tức bưng nước ra, lại giục Tố Khiết mang son phấn lên. Thấy tóc ta rối, Tố Khiết bèn chạy đến gỡ, định chải lại kiểu khác. Bỗng nó kêu lên hốt hoảng: “Nương nương, đầu người bị thương rồi.”

    Đầu bị đập xuống nền đá mạnh như thế, sao lại không trầy da chảy máu chứ?

    Ta hỏi: “Có nặng lắm không?”

    Tố Khiết run rẩy đáp: “Bẩm nương nương, rách to lắm…”

    Tố Hoàn cắt ngang lời nói: “Bới tóc xung quanh che đi, chắc không nhìn ra được đâu.”

    Tố Khiết cự lại: “Nương nương phải đắp thuốc lên ngay thôi.”

    Ta nghĩ một lát: “Ngày mai đắp cũng được, lấy tàn hương pha với dầu mè đắp lên có thể tạm thời cầm máu.”

    Tố Hoàn khẽ gật đầu, ánh mắt lộ vẻ tán thưởng, nói nhỏ: “Nương nương, nô tỳ đi làm ngay.”

    Một đứa trẻ ngây thơ như Tố Khiết sẽ không hiểu vì sao chủ mình phải làm như vậy. Ta không thể dùng vết thương đó để gợi lên, dù chỉ chút ít lòng trắc ẩn của Hạ Hầu Thần, bởi hắn vốn dĩ chưa bao giờ yêu, thì lấy đâu ra thương xót. Từ lần ân sủng trước tới nay đã hai tháng, trên yến tiệc hôm nay ta lại đắc tội với Sư Viên Viên, không đâu tăng thêm một kẻ địch, nếu bỏ qua cơ hội này, thì dòng chảy ngầm âm ỉ dưới đáy sông sẽ hóa sóng to gió lớn thật sự.

    Tô Hoàn giúp ta vấn lại tóc, dùng muội tro tàn với dầu mè đắp lên, cài thêm một ít bông hoa Đỗ quyên, hoàn toàn chẳng nhận ra vết thương ban nãy.

    Đúng lúc đó, ngoài vườn có tiếng người hô: “Hoàng thượng giá đáo.”

    Ta dẫn theo Tố Hoàn Tố Khiết bước ra vườn, cúi đầu nghênh tiếp. Thấy ta xuất hiện, Hạ Hầu Thần có vẻ hơi ngạc nhiên, bật cười: “Hóa ra trẫm vẫn quá xem thường Ninh Tuyển thị, tuổi còn trẻ mà đứng đầu Thượng Cung cục, làm sao lại bị chút khó khăn đánh bại cho được.”

    Ta nhẹ nhàng quỳ xuống, lần này mau chóng có tiếng hô “Bình thân” vang lên.Vốn dĩ ta đã đắc tội với Hoàng thượng, hắn khiến ta bẽ mặt là chuyện đương nhiên. Nếu ngược lại hắn tỏ ra vui vẻ hòa hoãn mới thật là đáng sợ, biết đâu bữa tối nay lại là bữa tối cuối cùng? Kỳ thực ta là kẻ rất sợ chết.

    Khang Đại Vi phẩy tay một cái, hai tên thái giám bước tới kéo Tố Hoàn Tố Khiết ra ngoài, ta kinh hoảng, lòng thầm lo sợ, lẽ nào cuối cùng hắn muốn ra tay rồi?
     
  5. Tinna My

    Tinna My Lười nhất BQT Thành viên BQT Tác giả VW

    Bài viết:
    1,361
    Đã được thích:
    477
    Điểm thành tích:
    83

    Chương 4

    Hai tên thái giám mang lên một cái bục thấp phủ vải xanh, dự cảm xấu trong lòng ta mỗi lúc một rõ rệt. Những người đứng trong vườn đều lui sạch, Khang Đại Vi từ bên ngoài khép cửa vườn lại. Hạ Hầu Thần quăng lên đầu ta một vật, nói: “Mặc vào!”

    Ta kéo món đồ trên đầu xuống, hóa ra chính là váy Bách điểu. Chiếc váy này vốn may theo vóc dáng của Sư Viên Viên, thân hình nàng ta nhỏ nhắn, ta cao hơn Sư Viên Viên nửa cái đầu, ngực lại lớn hơn rất nhiều, làm thế nào để mặc vừa được đây?

    “Hoàng thượng, chiếc váy này thần thiếp vẫn chưa thêu xong!”

    “Bảo nàng mặc thì nàng cứ mặc, nói nhiều làm gì?”

    Hạ Hầu Thần khom người ngồi xuống cái bục phủ vải xanh hai tên thái giám mang vào ban nãy. Ta không kiềm được rùng mình, ta làm sao quên được thứ này?

    Ta mang áo vào phòng, cởi áo khoác ngoài, mặc chiếc váy Bách điểu lên, phần eo tuy có hơi chật, nhưng miễn cưỡng vẫn mặc được, có điều phần ngược không ổn chút nào, cố gắng bao nhiêu cũng không cột được dây, ngực lộ ra gần một ngón tay, soi vào trong gương, trông cứ như thể sắp xé áo mà bung ra. Ta đành tìm một mảnh khăn mỏng choàng lên vai, che đi, rồi chậm rãi bước ra vườn.

    Hạ Hầu Thần đang ngồi trên Xuân Kỷ, mặt hướng về phía ta. Ánh sáng trong con ngươi hắn càng lúc càng sâu thẳm, cứ như sắp sửa nổi cơn cuồng phong bạo vũ. Trong đầu ta trống rỗng, vết thương dần âm ỉ đau nhức, ta chẳng buồn giữ nét mặt như thường ngày, đi thẳng tới chỗ hắn ngồi.

    “Bỏ khăn choàng ra.” Hạ Hầu Thần nói bằng giọng lả lơi. Ta chợt hiểu, con người kia chưa bao giờ thôi cái ý vũ nhục mình, hắn muốn đòi lại tất cả những nhục nhã ta đã gây cho hắn. Là Hoàng đế, hắn không thể chấp nhận sự phản bội của bất cứ ai, huống hồ là một Thượng Cung. Từng giờ từng phút hắn đều nhắc nhở ta: Ngươi thanh cao cái nỗi gì, đã là hạng tiện tỳ, thì việc đáng xấu hổ thế nào cũng làm được!

    Ta chầm chậm tháo cái khăn ra, ngẩng đầu nhìn trăng, chờ đợi hình phạt độc ác sắp sửa giáng lên thân mình, chiếc khăn vừa vặn trở thành chiếc dây trói.

    “Qua đây ngồi!”

    “Thần thiếp không dám.”

    “Vẫn có chuyện nàng không dám làm cơ à?”

    Ta uể oải bước tới, ngồi kế bên ghế. Có đôi khi ta nghĩ, Hoàng thượng thích giày vò người khác, và ta là kẻ duy nhất hắn có thể hành hạ. Các phi tần trong cung tuy xuất thân từ nhà quan chức nhỏ, nhưng ít nhiều cũng có chỗ dựa, không như ta, thân phận lênh đênh như lục bình trôi song. Hắn không thể ra tay với họ, người duy nhất có thể đày đọa được, chính là ta, chỉ có ta hoàn hảo cho vai diễn này. Bất quá vài ba tháng ta phải chịu một lần, cũng coi như đôi bên cùng có lợi thì đã sao?

    Tiếc rằng dù có tự an ủi mình đến mấy, vừa nhìn thấy chiếc Xuân Kỷ phủ vải xanh kia, hai chân ta lập tức run lẩy bẩy.

    Tuyên Hòa Đế đưa tay, kéo ta về phía mình, ngón ta khẽ gảy một cái, phần áo chắn trước ngực bung ra, cả đôi gò xuân xanh lõa lồ dưới ánh trăng, y thận thế đưa tay vào… Cho dù ta thể hiện vẻ mặt rất hoàn hảo, nhưng không cách nào khiến cơ thể ngừng run rẩy và cứng đờ. Hạ Hầu Thần kề sát tai ta thủ thỉ: “Nàng chưa từng sợ trẫm, phải không?”

    Một trận gió thoáng qua, cành lá trong vườn xào xạc, thứ gì đó màu vàng óng từ đỉnh đầu ta bay xuống, thoáng cái ta liền phát hiện cây hoa quế trên đầu đã bắt đầu nhú những nụ hoa đầu tiên. Trong gió đêm, những nụ hoa ấy rơi rụng lả tả, nhẹ nhàng phiêu phất đậu lên bờ vai trần của ta, có mấy nụ lại lăn xuống bầu ngực. Ta chợt nhớ câu nói của Hoàng thượng đêm nọ, gắng gượng kiềm chế cơ thể mình khỏi run rẩy, rốt cuộc vẫn cứ run lên cầm cập.

    “Ái phi lạnh ư?” Hạ Hầu Thần xé áo của ta, khiến nửa mình ngọc phơi ra dưới ánh trăng. Ta cảm thấy mấy ngón tay hắn lạnh lẽo khẽ lướt qua da thịt, cứ như những bông tuyết.

    Sớm biết được kết cục của mình lại như lần trước, ta lặng lẽ siết tay lại, chợt nhận ra tay mình vẫn nắm dải khăn mỏng quàng vai ban nãy, vội thả tay ra, chiếc khăn mỏng manh bay xuống nền đá xanh, không một tiếng động, không ngờ Hạ Hầu Thần đã chộp ngay lấy: “Lần này ái phi tự chuẩn bị trước cơ à?”

    Không thể khác được, hai cánh tay ta bị bẻ quặt, trói trên Xuân Kỷ, cơ thể bị kéo ra một cách thô bạo. Ta ngẩng lên nhìn trời, ánh trăng sóng sánh như nước, như đang chê cười ta tự hại mình, đẩy bản thân vào cảnh sống dở chết dở.

    Cơ thể ta cứng đờ khi bị xâm nhập, dù lần này không đau đớn như lần trước, nhưng vẫn đau đến co rút cả người. Hạ Hầu Thần bèn đè mạnh, không cho ta cử động.

    Những lời hắn nói dần dần trở thành hiện thực. Lần này là dưới gốc hoa quế, lần sau, sẽ là bên hồ nước ư?

    Mặt Xuân Kỷ thô cứng chà xát mạnh da đầu, khiến vết rách ban nãy lại toạc ra. Ta cảm thấy càng lúc càng lịm đi, may nhờ sự đau đớn mới khiến cơn choáng váng bị đẩy lùi, giúp ta giữ được sự tỉnh táo trong chốc lát.

    Hoa quế lất phất bay trong không gian, bóng cây trên đầu lay động theo tiết tấu, mùi hương từng đợt từng đợt xông vào cánh mũi… Ta lịm đi trong hương hoa quế nồng nàn.

    Ta bắt đầu mơ. Trong giấc mộng ta lõa lồ nằm dưới gốc cây hoa quế, hai chân hai tay bị trói chặt, ánh trăng nhợt nhạt dát lên da thịt. Các phi tần từ khắp nơi trong cung đều đổ xô đến, vây quanh chỉ chỉ trỏ trỏ, đám thái giám cung nữ thì thào cười cợt. Ta gọi Tố Hoàn Tố Khiết mang y phục đến, nhưng chúng trốn mãi trong đám đông không dám ra.

    Lúc nào cũng thế, hoảng hốt và sợ hãi luôn vây chặt lấy ta, xưa nay ta luôn cô độc chẳng có ai bên mình. Cả thế giới tưởng đẹp đẽ bỗng chốc bộc lộ tất cả vẻ xấu xa của nó, những kẻ bình thường tươi cười khách sáo giờ đây đang tụm năm tụm ba cười trên nỗi đau của ta. Vầng trán đẫm mồ hôi, ta ngồi bật dậy, thở dốc quay nhìn từ phía. Những đường nét của bộ bàn ghế gỗ lim chạm hoa thấp thoáng ẩn hiện sau bức tường bằng gấm Vân Nam màu thiên thanh, cái đệm lưng mềm bằng gấm thêu đặt bên trên… Hóa ra chỉ là một giấc mộng.

    Thấy trên đầu vướng víu, ta thử đưa ta lên sờ, mới biết đầu mình đã được quấn băng gọn gàng, được thay bộ quần áo đi ngủ sạch sẽ. Hóa ra đó chỉ là giấc mơ. Nếu như cuộc giao hoan dưới gốc cây hoa quế kia cũng là mơ, thì hay biết mấy…

    Giờ đây, ta lại nằm trong phòng mình.

    Vén chăn lên, ta bước xuống giường, mở cửa nhìn ra. Ở gian ngoài, Tố Khiết đang ngủ gục trên bàn, còn Tố Hoàn ngồi bên khung vải thêu cái gì đó.

    Thấy ta đi ra, Tố Hoàn đứng dậy thưa: “Nương nương cuối cùng cũng tỉnh, có cần nô tỳ đi chuẩn bị nước nóng không ạ?”

    Ta gật gật đầu, hỏi: “Đêm qua…?”

    Tố Hoàn đáp: “Chúng nô tỳ bị mấy vị công công kéo vào điện bên cạnh, đến sớm tinh mơ mới được thả về, vào vườn thì thấy nương nương nằm trên giường, Hoàng thượng đã đi tự lúc nào. Thái y có đến khám qua, nói vết thương trên đầu nương nương không đáng ngại, chỉ do va chạm mạnh mà rách da thôi, tĩnh dưỡng vài ngày là khỏi.”

    Trong lòng ta đầy nghi hoặc, theo như lời nó nói, thì ai mặc y phục cho ta, ai bế ta vào phòng…? Hạ Hầu Thần đâu thể tử tế tới mức tự tay làm, nếu hắn tìm một cung nữ nào đó làm giúp, chuyện đêm qua lộ ra bên ngoài, chắc ta sẽ hổ thẹn đến độ muốn tìm chết cho xong. Ta lần lượt nhìn Tố Hoàn Tố Khiết mấy lượt, trên mặt hai đứa chẳng hề có biểu hiện gì là nói dối. Đêm qua Hoàng thượng chỉ mang theo nội thị giám đến đây, xét theo lý, nội thị giám không được phép giúp hậu phi làm những chuyện như vậy. Chẳng lẽ chính tay hắn làm?

    Tố Hoàn cất tiếng hỏi: “Nương nương, nước nóng đến rồi, có cần nô tỳ giúp nương nương tắm gội không ạ?”

    Ta gật đầu, Tố Hoàn bèn chuẩn bị một thùng gỗ đựng nước, nhỏ vào đó hai giọt tinh dầu hoa hồng, rải thêm cánh hoa. Ta cởi bỏ xiêm y, chậm rãi ngâm mình vào nước, hơi nóng bốc lên mù mịt, vấn vít quanh cơ thể. Cảm giác dễ chịu khiến ta chẳng muốn đứng lên, càng không muốn nhớ lại cơn ác mộng ban nãy. Chuyện đêm qua dù ghê sợ nhưng rất đáng, đủ khiến Sư Viên Viên ngậm bồ hòn làm ngọt, Khổng Văn Trân cũng chịu im lìm một thời gian, còn ta, trong thời gian này chỉ cần tìm chỗ dựa vững chắc là ổn.

    Thời còn giữ chức Thượng Cung, ta tìm đến Thượng Quan hoàng hậu, người mà sau này được phong làm Mẫn Từ Thái Hậu. Dù kế hoạch đoạt quyền của Thái Hậu thất bại nhưng ta vẫn được vinh hiển một thời gian. Xem thế cuộc hiện tại, Thời Hoàng hậu lên ngôi, lông cánh còn chưa cứng cáp, đúng vào lúc cần dùng người, nếu ta có thể lập một vài công trạng, chắc chắn là được thu nạp.

    Nhưng điều đáng ngại là ta vốn thuộc phe cánh Thái hậu, thế lực cũ nhà Thượng Quan đã ngã, họ Thời là thế lực mới nổi đang lúc thịnh vượng, hai nhà chắc chắn sẽ tranh đoạt ác liệt trên triều, như nước với lửa, Thời Hoàng hậu liệu có thể tin tưởng một kẻ từng đứng dưới trướng Thượng Quan Thái hậu không?

    Ta nghĩ đi nghĩ lại, trừ khi bản thân mình đoạn tình tuyệt nghĩa với Thái hậu, mới có thể tỏ rõ lòng trung.

    Nghĩ đến đây, những mối dây rối rắm trong đầu dần dần được tháo gỡ, mọi chuyện trở nên sang sủa rõ ràng. Cứ cho là Thời Hoàng hậu không tin tưởng, cho ta là kẻ tiểu nhân một dạ hai lòng thì đã sao? Chỉ cần ta hữu dụng, chắc chắn Hoàng hậu sẽ che chở, giúp ta sinh tồn chốn thâm cung. Thế giới trong cung là như vậy, chẳng hề có tình bằng hữu lâu dài, chỉ có lợi dụng và phản bội, kẻ sinh tồn được lâu nhất, chính là kẻ có giá trị lợi dụng lớn nhất.

    Trong lòng cảm thấy phấn khích, ta đứng bật dậy khỏi thùng gỗ, với lấy áo choàng quấn quanh thân mình, hít hà một hơi mùi gỗ kỳ, rồi bước ra ngoài. Có ai thân thuộc hậu cung này đến từng chân tơ kẽ tóc hơn ta? Ta sẽ từ từ phát huy khả năng, khiến Hoàng hậu dần không thể thiếu mình. Ta sẽ là chân tay, là nanh vuốt của Hoàng hậu, sẽ ngấm ngầm nhổ giúp nàng ta những cái gai trong mắt, ví như Sư Viên Viên.

    Nước trong thùng gỗ đã nguội, mà cả người ta cứ như bị lửa đốt. Bất giác chạm nhẹ vào vết rộp trên cổ tay, lại sờ thử mảnh băng vải trên đỉnh đầu, rồi cười thầm, lòng nghĩ, Tái Ông mất ngựa[1], sao biết không phải là phúc?

    [1]. Tái Ông mất ngựa: Một thành ngữ của Trung Quốc ý chỉ họa phúc ở đời khó mà lường trước được.

    Những cung nữ và thái giám trong cung Thái hậu dù đã thay đổi toàn bộ, nhưng để giữ yên ổn trong triều Hoàng thượng vẫn một mực đối tốt với bà ta. Những đồ vật tốt nhất Thượng Cung cục vẫn luôn để dành mang sang cung Thái hậu, người đem dâng dĩ nhiên là người của Thượng Cung cục.

    Ngặt nỗi Khổng Văn Trân với ta không mấy hòa hợp, làm sao ả chịu giúp chuyện này?

    May thay, những lợi lộc mà Khổng Văn Trân mong muốn, ta lại có rất nhiều.

    Tắm rửa xong, ta nằm lên giường, mau chóng tìm vào giấc ngủ. Một đêm ngon giấc không mộng mị.

    Sáng sớm ngày hôm sau, cây quế trong vườn lại nở thêm vô số những bông hoa màu vàng li ti, đêm trước xác hoa rụng đầy dưới đất đã bị Tố Khiết quét sạch. Lúc này Tố Khiết bị Tố Hoàn bắt làm tất cả việc nặng, vốn dĩ hai người địa vị như nhau, bởi giá trị khác nhau mà phân rõ cao thấp, có lẽ Tố Khiết cũng cảm thấy uất ức, nhưng sống trong cung là vậy, chẳng có ai đồng tình cảm thông.

    Ta mặc chiếc váy trắng, phía trên có vẽ hình trúc xanh do chính tay họa sư trong cung dùng phẩm màu không phai vẽ nên. Nhớ hồi ấy, nhằm khiến cho vị Thượng Cung tiền nhiệm phải nhìn mình bằng con mắt khác, ta đã tra cứu không biết bao nhiêu tài liệu kim cổ, mới chế tạo ra loại phẩm màu vĩnh viễn giữ được sắc độ tươi sáng này. Chỉ cần dùng bút chấm lên áo rồi phơi khô, sau đó giặt qua một lần bằng nước, thì bức vẽ trên áo mãi sẽ không phai màu. Hơn nữa, chất liệu tạo ra phẩm màu hoàn toàn không ảnh hưởng độ mềm của vải. Sáng kiến này của ta dĩ nhiên lấy được lòng của lão Thượng Cung, nhờ đó mà ngày một thăng tiến. Ta khẽ mỉm cười, trúc trên áo vẫn xanh nhuận như hôm nào. Hễ là mục tiêu đã chọn, chắc chắn ta sẽ đạt được.

    Qua từng bước chân, tà áo choàng trong suốt khẽ lay động quanh thân như khói mây ban sớm, ta đến dưới gốc cây hoa quế, đưa tay ra đón lấy một bông hoa vàng óng, li ti như một ngôi sao nhỏ. Phần gốc cây xù xì có một cành non đâm lên, sắc xanh ngăn ngắt chói lọi, khiến ta bất giác cảm thấy lạnh cả người.

    “Nương nương, Ngự Thiện phòng đem dâng điểm tâm sáng đến, người có muốn…”

    Ta gật đầu, quay lại bảo: “Tố Hoàn ngươi đến Thượng Cung cục mời Khổng Thượng Cung đến đây, cứ nói bản cung có món đồ tốt muốn nhờ Khổng Thượng Cung đánh giá giúp.”

    Tố Hoàn gật đầu.

    Qua bữa sáng, khay chén trên bàn vừa dọn đi không lâu, Khổng Văn Trân đã sang đến nơi, lại mang theo không ít chỉ tơ vàng đến biếu, có lẽ ả đã nghe được chuyện đang đêm ta được triệu đến Túy Hà các của Sư Viên Viên thêu áo. Vừa vào, Khổng Văn Trân cáo tội ngay: “Nô tỳ vốn dĩ không thể so sánh với tài nghệ phi phàm của nương nương, váy Bách điểu chỉ chăm chỉ vào đại thể mà bỏ sót tiểu tiết, đàn chim đáng ra phải sống động như thật vậy mà trở nên khô khan cứng đờ, khiến nương nương phải tự tay…”

    Ta thản nhiên nhận lấy gói chỉ vàng cười nói: “Điều này sao lại trách Khổng Thượng Cung, vừa nhậm chức không lâu, lại là người thật thà trung hậu, tâm trí nào để mắt tới những chi tiết nhỏ xíu như thế, chỉ có người thích soi mói, ngó trước nhìn sau như bản phi mới… Đôi khi chính bản phi còn thấy phiền. Cũng may cuối cùng Hoàng thượng ban chiếc áo ấy cho bản phi, dù mới thêu xong một nửa, nhưng bản phi mặc lên, người cũng không chê trách gì…”

    Khổng Văn Trân nghe xong, cười gượng đáp: “Hoàng thượng thật sủng ái nương nưng hết mực, đến xiêm áo của phi tử khác cũng đem tặng cho nương nương.”

    Ta thở dài một tiếng: “Ai ngờ Hoàng thượng lại bất chợt nổi nhã hứng, muốn xem lũ chim trên áo sau khi được điểm nhãn, mặc trên người bản phi có thật sống động như thật hay không?”

    Khổng Văn Trân đến mau như vậy, dĩ nhiên là vì biết ta phải chịu ấm ức ở chỗ Sư Viên Viên. Đúng là việc tốt không ra khỏi cửa, việc xấu đã đồn nghìn dặm, ả ta đến ắt là muốn dò la thêm, sao đó mới cân nhắc bước tiếp theo nên hành động thế nào.

    Xem ra Khổng Văn Trân không hề biết việc Hoàng thượng sau đó di giá đến Lan Nhược hiên. Ta nghĩ một chút liền hiểu, có lẽ Hoàng thượng không muốn chuyện này truyền ra ngoài. Đầu ta bị thương, lại thêm tối đó hắn đến chỗ Sư Viên Viên là chuyện chúng phi đều biết, nếu lan truyền ra, không rõ sẽ bị điều tiếng thị phi đến độ nào. Hắn mới nắm được đế vị, dĩ nhiên không muốn trên triều chưa yên, hậu cung đã nổi sóng.

    Khổng Văn Trân bán tín bán nghi, ta thừa hiểu tính cách của ả càng như vậy, ả càng không dám manh động.

    Khổng Văn Trân cười nói: “Hôm nay nương nương triệu nô tỳ tới đây, nói rằng có món đồ muốn nô tỳ đánh giá giúp ư? Nương nương thật quá khiêm tốn, ngài vốn thông tuệ, những trân bảo do Thượng Cung cục chế tác hầu hết người đều rõ như lòng bàn tay, có món đồ nào thoát khỏi con mắt tinh tường của nương nương đây?”

    Tố Hoàn bưng trà lên, đặt trên bàn. Ta nhấc cái tách, ra ý mời Khổng Văn Trân cùng thưởng trà với mình. Sau lần nọ, Thượng Cung cục không dám xén bớt đồ dùng của ta nữa, trà đưa đến là trà Mao Tiêm, sắc trà lục nhạt, đưa lên miệng phảng phất hương, vị ngọt mềm, lá trà cuốn lại nhỏ xíu như đầu tăm đọng ở đáy chén.

    Ta nhấp một ngụm trà, nheo mắt nhìn ra ngoài cửa sổ, những tia nắng óng ả rọi qua cành lá sum suê của cây quế, phản xạ những nụ hoa li ti vàng tươi chiếu xuống dưới đất, có chút chói mắt. Ta nói: “Cũng không hẳn là đánh giá đồ vật gì cả, bản phi muốn cùng Khổng Thượng Cung nói chuyện phiếm chút thôi. Kỳ thực không phải bản phi tự nhìn ra được chỗ đặc sắc của áo Bách điểu, chẳng qua là lão Thượng Cung từng nhắc đến trong cuốn bí kíp, ta thuận miệng nói ra thôi.”

    Nét mặt Khổng Văn Trân tuy vẫn bình thản, nhưng ta biết, hơi thở ả gần như đã nhưng lại, trong đôi mắt ánh lên tia khẩn thiết. Cuốn bí kíp, là tâm huyết của mười mấy đời Thượng Cung kết tinh mà thành, bên trong có vô số phương pháp bí truyền. Kỳ thực dù là nghệ nhân trong cung hay dân gian thì đều không muốn truyền bí quyết chế tác độc môn của mình ra ngoài, họ chỉ ghi điều mình khai phá ra vào đó, đến khi không còn ngồi ở vị trí này nữa, cũng không ai dám uy hiếp nữa, họ mới truyền thụ cho Thượng Cung kế nhiệm.

    Nếu không có cuốn sổ này, thì Thượng Cung cũng chẳng khác gì Tôn Ngộ Không mất cây Thiết Bảng, cái chức Thượng Cung dù đã ngồi rồi vẫn có thể bị người khác cướp đi bất cứ lúc nào. Giả dụ ai đó dưới quyền Khổng Văn Trân bỗng được vị quý nhân nào đó trong cung tán thưởng, muốn xô ả xuống lập người đó lên, Khổng Văn Trân không có bí kíp, tài nghệ thua kém người ta, thì không có cách nào phản đối được.

    Dù đã trở thành phi tử của Hoàng thượng, chức vụ Thượng Cung coi như có duyên không phận, nhưng ta vẫn có thể tận dụng tư cách của “người tiền nhiệm” khống chế Khổng Văn Trân. Ta sẽ cho ả một tia hy vọng, trong lòng ả khao khát, ắt phải chiều theo yêu cầu của ta.

    Ta bật cười hỏi Khổng Văn Trân: “Nghe nói Khổng Thượng Cung đã mấy lần căn dặn Ty Chế Phòng chế ra phương thuốc tĩnh khí dưỡng thần đem dâng sang cung Trường Tín, chỗ ta có mấy bài thuốc hay, có cần ta viết ra, giúp Khổng Thượng Cung một tay không?”

    Khổng Văn Trân nhìn ta dò xét, đoạn cười đáp: “Nương nương thật có lòng tốt, vẫn chưa quên người xưa?”

    Ta than thở: “Bà ấy từng giúp ta. Hễ là người giúp mình, ta luôn ghi lòng tạc dạ.”

    Căn phòng phảng phất hương vị đắng chát của lá trà. Khổng Văn Trân trầm ngâm trong hương trà hồi lâu, nhỏ giọng nói: “Vậy là nô tỳ nên giúp nương nương hoàn thành tâm nguyện?”

    Ta cười gọn một tiếng, đậy nắp tách trà lại, một tiếng chạm khẽ giòn tan, vang vọng giữa không gian chật hẹp: “Bản phi dĩ nhiên sẽ ghi nhớ ân tình này của ngươi.”

    Khổng Văn Trân nghe xong, đứng dậy hành lễ một cách cung kính, đoạn cáo lui.

    Xem ra đêm nay trăng rất tròn, nghe nói cố nhân ấy thời gian này chỉ biết tụng kinh niệm phật, không biết những tràng kinh bất tận kia có làm tâm bà được an yên?

    Đêm đến, quả nhiên trăng rất tròn, mặt trăng tựa mâm bạc phản chiếu thứ ánh sáng chói lòa màu nhiệm trên những mặt ngói lưu ly. Ta mặc trên mình y phục cung nữ, cầm trong tay bình canh thuốc, rảo bước đến các bậc thang làm bằng đá chạm khắc hình phượng hoàng. Trong tay ta có lệnh bài của Thượng Cung cục, mọi khi cứ vào giờ này đều có người của Thượng Cung cục mang canh tới, nên sự xuất hiện của ta không gây chú ý cho bất cứ ai. Chẳng ai ngờ rằng, một nơi mọi người đều né tránh sợ hãi như cung Trường Tín mà vẫn có người muốn thâm nhập.

    Và cái kẻ ngược đời kia, lại chính là ta, vị Thượng Cung đã bị bãi chức danh tiếng lẫy lừng của Thượng Cung cục.

    Mượn có canh thuốc lần này cần dùng bằng phương thức đặc biệt, ta nhận được sự cho phép của cung nữ dẫn đường, vào gặp Thái hậu.

    Cung Trường Tín vẫn như xưa, tường đỏ gạch xanh, cửa gỗ son chạm khắc tinh xảo, chẳng mảy may có chút dấu tích tàn tạ hao mòn, ngoài vườn vẫn cây ngọc lan với những cành lá khẳng khiu như bàn tay thiếu phụ thon dài, trên lan can hun hút không có lấy một hạt bụi. Tuyên Hòa Đế chăm sóc mẫu hậu của mình thật chu đáo. Do mẹ ruột của hắn đã qua đời, nên Thái Hậu không được phong hiệu, vẫn là Thái hậu, nhưng quyền thế không thể so sánh với năm xưa. Giờ đây bà như phượng hoàng gãy cánh, trở thành kẻ được hưởng vinh hoa phú quý bậc nhất hậu cung, nhưng thực chất địa vị chỉ là một phu nhân bình thường.

    Trước mắt ta xuất hiện một thiền đường nho nhỏ, nghe tiếng gõ mõ dửng dưng từ trong thiền đường vọng ra, cung nữ dẫn đường khom eo lui xuống.

    Mùi nến thơm từ cửa bay ra nồng đượm mà không hắc, quấn quýt trên y phục mãi không tan, hít vào thấy thoải mái cả người. Theo sự dặn dò của Tuyên Hòa Đế, Thượng Cung cục không vì chính biến mà lơ là chăm lo Thái hậu, đàn hương mang đến là loại hảo hạng nhất.

    Ta đẩy cửa bước vào Phật đường, nhìn thấy trước mặt ta là pho tượng Phật Bà Quan Âm đang nghiêng đầu mỉm cười, tay cầm cành dương liễu.

    Người đàn bà luống tuổi, mái tóc đã điểm sương quay lưng về phía cửa, thân khoác áo lĩnh gấm lại ngồi xếp bằng trên đệm, đều đều gõ cái mỏ trước mặt, dường như không bận tâm đến thế sự quanh mình. Ta kinh ngạc, Thái hậu mới ngoài năm mươi, mái ngày trước mái tóc còn xanh, vậy mà giờ đây…?

    Người ta nói quả không sai. Thâm cung tịch mịch, má hồng chóng phai, một khi thất thế, vinh hoa phú quý cũng như không.

    Ta đặt hộp canh xuống đất, khẽ nói: “Bẩm Thái hậu nương nương, đến giờ dùng canh rồi.”

    Thái hậu nghe có tiếng người, bèn dừng tay gõ, nói: “Đến giờ uống canh rồi sao? Canh dưỡng thần của Ty Thiện Phòng các ngươi càng lúc càng công hiệu, đêm nào ai gia không dùng, đêm ấy khó lòng ngon giấc.”

    Ta cung kính đáp: “Bẩm nương nương, canh lần này được nấu theo phương thức đặc biệt do chính tay Khổng Thượng Cung bốc, dùng để trị chứng tim đập nhanh của nương nương.”

    Thái hậu nghe xong liền đứng dậy.

    Ta nhanh chân bước lên dìu, hai mí mắt nặng trĩu của Thái hậu đột ngột nâng lên, đôi con ngươi liếc qua như xẹt điện, nói: “Ai gia sao dám để nương nương nhọc công đến đây hầu hạ?”

    Nghe thế, lòng ta mừng thầm, người đàn bà này nào đã triệt tiêu hoàn toàn ý muốn tranh đấu? Nếu lòng bà thật sự nguội lạnh, sẽ không cảnh giác tới mức như vậy. Thái hậu nắm khư khư tay ta không chịu buông ra. Ta khẽ than một tiếng, gương mặt thoáng hiện vẻ đau đớn nói: “Thái hậu nương nương, nô tỳ…”

    Thượng Quan Thái hậu thả ta ra, vô ý liếc nhìn vết sưng đỏ trên cổ tay ta một cái, nói: “Chỗ ai gia có chuẩn bị dư một chiếc chén, ngươi đã đến đây, chi bằng cùng ai gia uống canh dưỡng thần?”

    Ta nào dám từ chối, đành chầm chậm dìu Thái hậu ngồi xuống bàn gỗ đàn hương.

    Ta bưng hộp đựng lên bàn, mở lấy canh ra, lại cầm hai chiếc bát men sứ hoa xanh từ tủ lên, cẩn thận múc ra một bát, dâng tới trước mặt Thái hậu.

    Ta biết rõ trong lòng Thái hậu còn hoài nghi mình, những người thuộc phe cánh Thái hậu tham gia cuộc chính biến lần đó, ngoại trừ ta ra, tất cả đều bị tân đế trừ khử sạch. Nhà ngoại Thái hậu tuy thế lực vẫn mạnh, nhưng tân đế cố ý ngăn chặn liên lạc trong ngoài cung, nước xa không thể cứu được lửa gần. Hiện nay bà rất cần một tâm phúc, nhưng bởi ta là kẻ duy nhất được tân đế tha chết, cho nên Thái hậu càng nặng lòng nghi ngờ.

    Thấy ta đã nhấp một ngụm, Thái hậu mới chậm rãi dùng thìa bạc được làm riêng múc canh đưa lên miệng. Bà nhắm hờ đôi mắt, nhâm nhi vị canh một lát rồi nói: “Hôm nay ngươi tới, ắt có việc muốn cầu đến ai gia, nhưng giờ đây ai gia khó giữ lấy mình, cố nhân chẳng mấy ai thèm qua lại. Nói đi, ngươi muốn xin ta điều gì?”

    Gương mặt ta thoáng nét buồn rầu, quỳ xuống nói: “Nô tỳ chỉ là phận tôi đòi hèn mọn, nhờ ơn Thái hậu nương nương trước kia luôn chiếu cố, mới có ngày hôm nay. Nô tỳ nhớ người bị bệnh tim đập nhanh, thời còn làm Thượng Cung, nô tỳ có biết một phương thuốc chuyên trị bệnh tim rất công hiệu, lúc ấy đã định dâng lên nương nương, nhưng biến cố đột ngột xảy ra, ai nấy đều trở tay không kịp… Nô tỳ nhớ hằng năm cứ đến dịp này là bệnh tim của người lại tái phát, nên mới mạo hiểm cải trang thành cung nữ, mang canh vào thăm Thái hậu.”

    Chiếc hũ sành đựng canh thuốc nắm im lìm trên bàn gỗ tử đàn. Chỗ canh này dùng nguyên liệu vừa đủ, ta đã tốn không ít công sức mới nấu thành. Nhiều năm làm việc trong Thượng Cung cục đã khiến ta hình thành thói quen: Cho dù chủ nhân món đồ hay món ăn ta sắp làm ra có là ai, giữa ta và người đó ân oán sâu tới đâu, thì món đồ hay món ăn làm ra nhất định phải là cực phẩm, không được phép có chút xíu tỳ vết. Ta hiểu rõ ràng, tất cả những gì mình có chẳng qua chỉ là chút ít tài nghệ này, do vậy không thể để ai tìm ra nửa phần sai sót. Cần đấu đá thắng thua là người trong cung, chứ không phải đồ vật hay món ăn.

    Thái hậu khẽ thở dài nói: “Mấy ngày nay, Thượng Cung cục không còn những vật dụng món ăn ngươi chế tác, không được ngươi tận tay chăm sóc, ta quả tình có chút không quen. Thứ quý giá nhất của ngươi là đôi bàn tay, đừng bao giờ để người khác làm hại đến đôi tay mình.”

    Nói xong, bà lại lấy muỗng bạc múc một ít canh lên miệng. Tuy ngoài mặt Thái hậu không thể hiện ra, nhưng ta biết, bà rất hài lòng với món canh này, hơn nữa đã để ý đến vết thương trên cổ tay của ta. Có điều chỉ như vậy vẫn chưa đủ làm Thái hậu động lòng. Bà cai quản hậu cung bao nhiêu năm, biết bao phi tần dùng thủ đoạn hòng lấy lòng bà còn không được, có chuyện gì Thái hậu chưa từng gặp?

    Ta không dám để lộ vẻ bất an trong lòng, chỉ miễn cưỡng nói: “Bẩm Thái hậu, nô tỳ thân phận hèn mọn, nếu đôi tay này có bị người ta phế đi, cũng chỉ dám trách trời xanh làm khó.”

    Bỗng “keng” một tiếng, muỗng bạc bị lẳng vào bát, bát canh thuốc màu vàng tươi sánh ra ngoài, Thái hậu tiện tay hất canh ra bàn, lạnh lùng hỏi: “Nếu đó là ý trời, ngươi còn đến đây làm gì?”

    Ta cuống cuồng quỳ xuống đất, đầu gối đập mạnh vào mặt sàn lát gỗ đau nhức nhối, nhưng cứ mặc kệ, dập đầu lia lịa nói: “Thái hậu nương nương, nô tỳ ngu dốt, nô tỳ nói sai rồi, thân thể Thái hậu là vàng là ngọc, xin chớ tức giận mà làm tổn hao đến mình.”

    Đầu dán xuống nền gỗ lạnh ngắt, ta ngửi thấy mùi tử đàn thoang thoảng, bèn đảo mắt một lượt, chỉ nhìn thấy một góc trường bào bằng gấm in hoa văn non nước rủ trên mặt đất. Thái hậu xuất thân cao quý, từ nhỏ chưa từng chạm vào những vật dụng hay y phục làm từ vải bông bình thường. Thời còn làm Thượng Cung ta đã tìm tòi nghiên cứu ra các loại gấm dệt từ sợi tơ tằm này, chất vải không phai màu có hoa văn đẹp đẽ tự nhiên, hoặc rõ hoặc ẩn, từng khiến Thái hậu thích thú khôn tả. Có điều ta hiểu rõ, người sống trong cung vốn quen nhìn thấy của ngon vật lạ, chỉ cần có thứ nào mới mẻ hơn, thì lập tức quên ngay món đồ đang có trong tay. Thái hậu đến giờ vẫn còn mặc chiếc áo này, có lẽ vì nó mềm mại thoải mái, lại không bị nhàu, hoặc giả là nhờ ta hiểu của hiếm của quý, sau khi cho người dệt ra tấm vải này, chỉ may đúng hai bộ y phục dâng lên Thái hậu, rồi đuổi người dệt vải đi. Từ đó Thượng Cung cục không còn loại gấm này nữa, mặc trên người chiếc áo quý giá như vậy, Thái hậu lẽ nào không vui mừng, các phi tần khác nhìn thấy sao không ngưỡng mộ?

    Cảm giác thỏa mãn vì hơn được người khác vốn chỉ là cảm giác, nhưng ta, lại biết tạo ra cái cảm giác ấy.

    Chi tiết phương pháp chế tạo, được ghi cả trong cuốn bí kíp Thượng Cung, đều in sâu trong đầu ta. Chỉ có ta mới đủ khả năng tái tạo lại vật đó lần nữa.

    Chính thế mà Khổng Văn Trân mới thèm khát cuốn bí kíp kia đến thế.

    Còn ta, chỉ mong Thái hậu nhớ ra một chút sự hữu dụng của mình là đủ.

    Bóng chiếc ngọc xanh chạm vân mây đổ dài trên mặt sàn, dưới ánh nến phập phù một hình thù lạ lùng đang nhảy điệu vũ kỳ quái, Thái hậu khẽ thở dài nói: “Đứng dậy đi!”

    Ta vội đứng dậy, không dám chạm tay sờ thử chỗ đau ở đầu gối, bước ngay mấy bước đến gần Thái hậu: “Thái hậu nương nương, người uống thêm canh nhé?”

    Thái hậu khẽ gật đầu, ta bèn cẩn thận múc thêm một bát canh dâng lên. Hôm nay vì hóa trang thành cung nữ ở Thượng Cung cục, ta chỉ búi một kiểu tóc đơn giản, tên gọi là Thùy La Kế[2], sau đầu cài thêm trâm ngọc phỉ thúy, đính một tua vải màu xanh nhạt rủ xuống, vừa vặn che đi vết thương trên đầu. Trong lúc tay múc canh, ta vô ý làm động đến vết thương, chỗ bị rách da vẫn chưa liền, lập tức đau buốt như róc thịt. Bàn tay run lên, khiến bát canh sánh một ít ra ngoài, ta hơi cau mày, rồi coi như không có chuyện gì xảy ra, hai tay nắm chiếc bát thật chặt, lại múc tiếp.

    [2]. Tóc búi xoắn lại hình trôn ốc.

    Thái hậu đón lấy bát canh, khẽ uống một hớp, liếc nhìn chiếc trâm ngọc trên đầu ta, thuận miệng bảo: “Trước đây ngươi làm Thượng Cung, đối với bản thân hay việc chế tác vật phẩm đều vô cùng kỹ lưỡng tỉ mỉ. Hôm nay ngươi hóa trang thành cung nữ đến gặp ta, đáng lẽ phải chú ý phục sức, đã chải Thùy La Kế thì đừng dùng trâm phỉ thúy, dễ khiến người ta chú ý.”

    Ta hơi nhún eo xuống, đáp: “Chỉ vì đêm khuya người vắng, lại lo dến trễ giờ không gặp được Thái hậu, nên nô tỳ lấy nhầm trâm, thật không ngờ Thái hậu lại tinh tường đến vậy…”

    Thái hậu hơi mỉm cười, không nói gì thêm.

    Ta rời khỏi cung Trường Tín đúng lúc trống canh điểm ba hồi, ngoảnh lại nhìn, chỉ thấy bức tượng linh thú nằm trên chóp mái cung điện dưới ánh trăng sáng rực một bề, tĩnh mịch mà tráng lệ.

    Ta bỏ cây trâm ngọc trên đầu xuống, khẽ mỉm cười. Nếu Thái hậu đã phát giác vết thương trên đầu ta, chắc chắn sẽ phái người điều tra vì sao lại như vậy. Từng lần từng lần tân đế giày vò ta đều đến tai Thái hậu, bà ta liệu có tận dụng điểm này mưu lợi? Thấy tân đế đối xử tệ với ta, liệu bà còn tín nhiệm ta lần nữa?

    Hạ Hầu Thần có thể cắt đứt đường dây tin tức của Thái hậu từ trong cung ra bên ngoài, nhưng ta tin, hắn không thể khống chế được mạng lưới thông tin trong cung của bà. Bởi hắn chỉ mới thanh tẩy Trường Tín cung bé nhỏ, còn những tay chân khác của Thái hậu ẩn núp khắp nơi trong cung, vẫn sẽ tiếp tục nghe lệnh bà. Ta thừa hiểu thủ đoạn của Thái hậu, phàm là những kẻ cúc cung cống hiến, chẳng ai không bị nắm lấy một hai điểm yếu, có như vậy họ mới liều chết trung thành. Tân đế nhất thời nhân từ để lại đám người này, sẽ là hậu họa vô cùng.

    Hạ Hầu Thần ơi Hạ Hầu Thần, ngài sao ngờ được, đến cả những hành động giày vò ngài ban cho ta, ta cũng mang ra lợi dụng?

    Mong rằng cây trâm vô duyên này, có thể mang đến vận may.

    Ta lặng lẽ trở về Lan Nhược hiên, đang bước qua cửa vào vườn, gặp ngay Tố Khiết tiễn một tên thái giám đi ra. Ta nhận ra, đây là tên tiểu thái giám chuyên trách loan gọi thường đi cùng Khang Đại Vi. Kinh ngạc, ta vội núp vào mé tường đợi hắn đi xa rồi, mới khẽ khàng bước vào. Vừa đặt chân vào vườn, đã thấy Tố Khiết sốt ruột đi đi lại lại: “Nương nương đi đâu thế nhỉ, lỡ mà Hoàng thượng biết được…”

    Tố Hoàn chẳng để ý đến nó, chỉ lạnh lùng bảo: “Nương nương đi đâu, không đến phận nô tỳ chúng ta quản.”

    Tố Khiết cả giận: “Tôi thừa biết, cô đã sớm đút bạc cho Tổng quản, muốn được điều đến cung Chiêu Thuần…thật là bạc bẽo…”

    Tố Hoàn lãnh đạm đáp: “Người trong cung có ai không muốn tiến thân, tôi mà vào được cung Chiêu Thuần, có khi nương nương còn thấy thích thú.”

    Trong lòng ta thầm tán thưởng, Tố Hoàn quả nhiên hiểu sâu sắc đạo lý sinh tồn trong cung. Không sai, là người phải biết cầu tiến, trèo được càng cao, thì càng nâng lên giá trị bản thân. Có lẽ ta còn nên nghĩ cách giúp nó hoàn thành tâm nguyện này?

    Ta bước vào vườn, coi như không biết cuộc cãi vã giữa hai người, hỏi: “Tối nay có ai đến đây không?”

    Tố Khiết bước tới dìu ta vào, nói: “Nương nươg làm nô tỳ sốt ruột chết mất, ban nãy Tiểu Thuận Tử bên Khang Tổng quản dâng thuốc đến, còn bảo là do Hoàng thượng dặn dò. Tiểu Thuận Tử nói khi nào gội đầu, hãy dùng nước ấm rửa sạch vết thương, rồi thoa thuốc lên, sẽ mau khỏi lắm.”

    Mấy ngày trước Sư Viên Viên hái hoa trong vườn, bị gai đâm vào ngón tay, đúng lúc Hoàng thượng đi qua, bèn gọi ngự y đến thăm khám. Chuyện ầm ĩ đến độ trong cung chẳng ai không biết. Còn ta bị thương ở đầu, hắn chỉ cho một tên thái giám lén lén lút lút mang thuốc sang. Hoàng thượng sợ ta chết ở Lan Nhược hiên này, sẽ chẳng còn ai để đùa bỡn nữa ư?

    Loại cao bôi này trong suốt, thơm mùi thảo dược, đựng trong chiếc hộp sắt màu xanh lam, hình tròn viền chạm hoa lan. Chiếc hộp này không rõ do vị Thượng Cung đời thứ bao nhiêu chế tác, thủ công vô cùng tinh xảo, kiểu dáng độc đáo, ta chưa từng nhìn thấy bao giờ. Hóa ra những bảo vật trong hoàng cung dù ta biết nhiều cũng chưa thể biết hết được.

    Tố Khiết Tố Hoàn giúp ta gội đầu, máu hòa theo nước trôi xuống không ít. Tố Khiết rơm rớm nước mắt, Tố Hoàn lại dửng dưng như không, lấy cao bôi lên một lát, máu lập tức ngừng chảy.

    Loại cao này bôi vào mát lạnh, từng cơn đau buốt như róc da róc thịt dần bị đẩy lùi, đêm ấy ta yên lành ngủ được một giấc sâu.

    Mấy ngày tiếp theo, cứ đến nửa đêm là ta lại lén vào cung Trường Tín bái yết Thái hậu đang tụng kinh niệm phật, dưới sự phối hợp của Khổng Văn Trân, mỗi ngày ta đều mang đến một thứ thích hợp cho Thái hậu, Khổng Văn Trân thấy ta nấu canh hay thêu áo tài nghệ đều thâm sâu khó dò, tinh xảo tuyệt mỹ, lòng hâm mộ vô cùng, lại càng không dám từ chối yêu cầu của ta, tận tâm tận lực giúp đỡ để ta mang tới được cho Thái hậu nương nương. Cả ta và Thái hậu đều không nhắc đến những giày vò mà tân đế dành cho ta, có điều thái độ của bà với ta dần hòa hoãn. Trộm nghĩ, đây là một bước tiến đáng kể.

    Bản triều từ lâu đã bãi bỏ nghi lễ thỉnh an mỗi ngày của các phi tần với Hoàng hậu, đổi thành mỗi tháng các phi tần gặp nhau một lần. Các phi tần khác thấy Thời Hoàng hậu nắm quyền cai quản hậu cung, thế lực ngày một lớn, ai nấy đều chăm chỉ qua lại cung Chiêu Thuần, chỉ có ta chưa bao giờ đến, trừ khi được triệu vào, hoặc trong những nghi lễ thỉnh an bắt buộc, mới chịu xuất hiện ở chỗ Hoàng hậu.

    Ta thầm nghĩ, việc mình làm có lẽ đã truyền đến tai Thái hậu rồi? Tân đế đăng cơ, Nhị Hoàng tử bị phong làm Tín vương, điều đi đất phong, nhưng vẫn nhận được sự ủng hộ của các phiên vương. Vì muốn tạo tiếng hiền đức, nên tân đế chưa có hành động gì. Triều chính bị phe Thái hậu làm lũng đoạn bao nhiêu năm nay, có lẽ nhất thời hắn chưa tìm ra cách trừ diệt?

    Triều đình hiện nay có vẻ sóng yên bể lặng, không đến nỗi gió tanh mưa máu như ngày đầu Võ Đế lên ngôi, nhưng những giao tranh ngấm ngầm e rằng còn kịch liệt bội phần.

    Mấy ngày nay trời trong gió mát, vết thương trên đầu ta dần dần lành lại, nghĩ đến chuyện mình sắp chạm tới mục tiêu, không khỏi khấp khởi vui mừng. Từ lần ân sủng trước, vẫn chưa thấy Hạ Hầu Thần tiếp tục truyền gọi, có lẽ sau khi giải tỏa được nỗi bực dọc trong lòng, hắn không còn nhớ gì đến ta nữa. Như vậy càng hay. Dựa theo kế hoạch đã vạch ra, cùng lắm một hai tháng nữa, ta sẽ tìm ra lối thoát khác cho mình.

    Ta lười biếng nằm dài trên giường, ngước mắt ngắm bức trướng gấm Vân Nam trên đầu, một ngọn gió thổi qua, viên ngọc phỉ thúy treo lơ lửng ở dây buộc liền reo lên leng keng.

    Ngoài cửa sổ trăng chênh chếch chiếu rọi bốn bề.

    Tố Khiết nhẹ nhàng bước vào, khom người, đứng ngoài trướng thì thầm: “Nương nương, người đã dậy chưa?”

    Ta từ tốn ngồi lên, nói: “Hôm nay là ngày thỉnh an Hoàng hậu phải không?”

    Tố Khiết gật đầu: “Cứ đến ngày này canh tư nương nương đã dậy trang điểm sửa soạn, hôm nay có lẽ hơi muộn.”

    Ta vén bức trướng lên, uể oải đứng dậy, nói: “Không đâu, ta không phải là người cuối cùng đến đó hôm nay.”

    Lần nào các phi tần tề tựu ở cung Chiêu Thuần, Sư Viên Viên cũng là người cuối cùng đến, sớm khiến chúng phi bất mãn, vậy mà nàng ta vẫn chứng nào tật nấy quả khiến ta bội phục.

    “Nương nương, hôm nay chải kiểu búi tóc ngược nhé, cài thêm chiếc trâm phượng bằng ngọc tím dát vàng này, phối với áo the thêu hình hoa sen đang nở, vừa phô bày vóc dáng yểu điệu của nương nương, lại không quá nổi bật.”